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A la búsqueda de Pandora

Muchos científicos especulan con la posibilidad de que  nuestra galaxia esté llena de planetas como Pandora, el de la película Avatar, parecidos a la Tierra. Sin embargo, estos planetas, de existir, no debe ser fácil encontrarlos ya que de los 400 exoplanetas conocidos, ninguno es parecido al nuestro. El principal problema es que las estrellas emiten tanta radiación que acaban haciendo invisibles a planetas de tamaño parecido a la Tierra y con radios de órbita similares.

¿Existe Pandora?

Una nueva técnica denominada interferometría nula permite filtrar la radiación infrarroja procedente de las estrellas gracias a la detección hecha por cuatro telescopios. Conociendo esta radiación estelar se puede hacer visibles planetas que de otra forma son ocultados por la enorme emisión de radiaciones de las estrellas alrededor de las que orbitan. Aunque la técnica no sea nueva, su perfeccionamiento ha permitido hacerla mucho más eficaz (hasta 100 veces mejor que en métodos empleados con anterioridad). Esto ha sido gracias a que nunca antes se había empleado cuatro telescopios para eliminar la luz procedente de la estrella en la búsqueda más profunda de exoplanetas. Esta técnica permitirá detectar exoplanetas de menor tamaño y más cercanos a la estrella. Además, no nos podemos olvidar del Telescopio Espacial Kepler que es capaz de detectar las pequeñas variaciones de emisión de radiación estelar que se produce cuando un planeta que orbita alrededor de esa estrella, pasa por delante del campo de visión del telescopio. Otro método para detectar exoplanetas es la coronografía que consiste en “tapar” la estrella o enmascararla con el fin de observar más fácilmente los planetas que la rodean. Por último también existe la huella de la gravedad, o sea, las anomalías gravitacionales producidas por los cuerpos celestes que rodean a la estrella (Ver misión “SLIM Lite”). Pero por encima de las ventajas de todos estos métodos de observación, la interferometría nula permitiría no sólo descubrir cientos de nuevos exoplanetas parecidos a la Tierra, también hará que los astrónomos conozcan más detalles de estos planetas. Se podría analizar sus atmósferas y buscar en ellas indicios de vida extraterrestre. Una próxima misión espacial podría incluir esta técnica ampliando así las posibilidades de localizar a la Pandora real.

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