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EPOXI se acerca con éxito al cometa Hartley 2

Harteley 2 fotografiado desde la sonda EPOXI 18 horas antes del máximo acercamiento. La sonda orientó su antena hacia la Tierra y envió esta imagen.

Harteley 2 fotografiado desde la sonda EPOXI 18 horas antes del máximo acercamiento. La sonda orientó su antena hacia la Tierra y envió esta imagen.

Imágenes obtenidas por EPOXI de Hartley 2. Su núcleo tiene 2 kilómetros de diámetro en su parte más estrecha

El acercamiento de la sonda EPOXI al cometa Hartley 2 ha sido un éxito. A las 14.00 (hora canaria) del 4 de noviembre EPOXI pasó a unos 700 kilómetros del núcleo a una velocidad de 12,3 km/s. Las primeras fotografías enviadas desde el satélite minutos más tarde, fueron recibidas con júbilo por los técnicos del JPL. Gracias a los análisis realizados con EPOXI se ha obtenido nueva información sobre el volumen de Hartley 2 y los materiales que eyecta al espacio.
Los preparativos finales para el sobrevuelo que realizó el satélite empezaron el 3 de noviembre a las 20:00 (hora canaria). En ese momento las cámaras de EPOXI apuntaron hacia el núcleo del cometa.
Ed Weiler, administrador asociado a la Oficina de Dirección de la Misión Científica de la NASA (SMD), declaró que ha sido la nave que ha hecho la observación más amplia que se ha hecho de un cometa en toda la Historia.

Una animación compuesta por 40 fotos, tomadas con el Instrumento de Resolución Media,  muestra en unos segundos el paso de la sonda por las inmediaciones de Harley 2. La primera imagen se tomó 37 minutos antes de la máxima aproximación, la última se hizo  30 minutos después del sobrevuelo a 22200 kilómetros de distancia.

Los datos revelan que Hartley 2 tiene un volumen 100 veces más pequeño que Tempel 1, el primer cometa que visitó la sonda que en aquel momento se llamaba “Deep Impact”. El nuevo nombre procede de la combinación de otros dos: “Extrapolar Planet Observation and Characterizacion” (EPOCh) y del acercamiento al cometa Hartley 2 que tiene el título de “Deep Impact Extended Investigation” (DIXI). Es la quinta sonda que logra fotografiar el núcleo de un cometa y la primera en hacerlo dos veces.
La retransmisión realizada desde la NASA TV fue otro nuevo éxito de la capacidad mediática que tiene la agencia espacial estadounidense para hacernos vivir la aventura de la exploración espacial día a día. Los espectadores no sólo pudieron aprender nuevos conocimientos sobre cometas gracias a entrevistas y a documentales a lo largo de toda la conexión. Además, fueron testigos de la parte humana de estos proyectos viendo al equipo que está detrás de la máquina, respirando la tensión de los momentos previos a la consecución del objetivo y escuchando las explicaciones de los principales responsables de la misión, antes y después de alcanzado el objetivo. Toda una aventura espacial en la que todos estamos invitados a ser testigos. Sin duda, la televisión de la NASA ha creado un nuevo concepto de la investigación científica, el avance tecnológico y la exploración. Ha unido todo ello en un espectáculo multimedia que puede tener una emoción parecida a la de un evento deportivo o al que sentimos con una película de acción. La web de la NASA nos muestra 24 horas al dia, los 365 días del año, a su ritmo (a veces rápido y vertiginoso) el lento pero continuo avance en el mayor reto de la Humanidad.
Prepárense para futuras misiones…

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