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Sexo y violencia conectados en el cerebro

Un estudio publicado en “Nature” demuestra que en el cerebro de los ratones, sexo y violencia están relacionados. Uno u otro comportamiento depende del mismo grupo de células existentes en el cerebro de los machos.

Cuando estás células son poco activas, el ratón macho ignora a las hembras e incluso las llega a atacar. En cambio  cuando se activan inician su comportamiento de cortejo hasta con objetos inanimados.

El origen del comportamiento agresivo se encuentra en el hipotálamo. Una descarga eléctrica en esta zona produce agresividad  en gatos y ratones. A pesar de los experimentos neurofisiológicos no se ha logrado localizar un circuito de la violencia. Sólo se han identificado neuronas individuales relacionadas con este comportamiento.

Científicos de la Universidad de New York y el Instituto de Tecnología de California experimentaron con unos ratones  analizando sus cerebros con  marcadores fluorescentes para poder distinguir las neuronas activas. Lo sorprendente es que cuando hay un comportamiento violento o sexual las neuronas del hipotálamo ventromedial se activan.

Las investigaciones continuaron implantando unos electrodos en el cerebro de los ratones machos capaces de registrar la actividad de las células en esta área del cerebro y observar lo que ocurre cuando se producen luchas o cortejos. Se volvió a detectar la activación de las mismas células durante comportamientos violentos o sexuales.

Los análisis prosiguieron con la introducción de virus en la zona cerebral estudiada. Estos virus insertaban un gen que le daban un color azul a las neuronas receptoras al ser excitadas con láser. Este técnica se llama optogenética. Los investigadores pudieron controlar la actividad de las ratas activando las células. Al producirse la estimulación de la región cerebral relacionada con la agresividad, las ratas macho incrementaban sus ataques incluso sobre otros machos, otras ratas anestesiadas, guantes de laboratorio inflados o ratas hembras. A estas la atacaban de forma distinta. Cuando se producía el primer encuentro entre macho y hembra, si se activaba el centro de la agresividad y se había iniciado el coito entre ambos, el macho no interrumpía su acción. En cambio, en la etapa post-coito, el animal agredía a la hembra si se producía la misma estimulación.

Del mismo modo que la activación de este grupo de células incrementa la agresividad, su atenuación aborta los impulsos violentos de los ratones. Existe un gen en estos animales que reduce o silencia la actividad de estas células. En aquellos machos en los que se expresa dicho gen,  no atacan a otros machos cuando son introducidos en el mismo habitáculo en el que se encuentran. Sin embargo, su apetito sexual no desaparece.

Circuitos implicados

Violencia de género

Los maltratadores masculinos podrían tener un anomalía en los circuitos neuronales que regulan la agresividad

Los investigadores realizaron  hipótesis sobre los circuitos cerebrales que estaban relacionados en las conductas agresivas y sexuales que permitían a los ratones diferenciar a un intruso en función de su sexo. Las neuronas activadas por la actividad sexual suprimían el impulso de atacar a una hembra intrusa. El ratón macho defiende su territorio agrediendo a otro macho que lo invada. Sin embargo la necesidad es otra cuando es una hembra. Ambos comportamientos parecen tener una misma raíz.

El hipotálamo es una de las estructuras más antiguas del cerebro. Nuestra especie no parece ser diferente a la de los ratones cuando hablamos del origen del comportamiento sexual o la agresividad. La alteración de este mecanismo o la mala conexión de algunos circuitos podría explicar las ausencia de control en los hombres que maltratan a sus cónyuges femeninos.

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  1. 25 febrero 2011 en 9:25

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