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Se complica un poco el futuro para los viajes espaciales tripulados

Tras la retirada de los transbordadores espaciales de la NASA y a la espera de que desarrollen el nuevo prototipo de nave para viajes tripulados, lo de ver astronautas en el espacio (cosmonautas o takinautas) ya es cosa de dos países, Rusia y China (Hasta que SpaceX no desarrolle su último prototipo de lanzadera espacial).

Progress M-12 accidentada el 24 de agosto de 2011

Para colmo de males ha sucedido algo poco probable hasta hace una semana. Los rusos por primera vez han perdido un cohete Progress. Como consecuencia la carga que transportaba no pudo llegar a la Estación Espacial Internacional. El accidente ha hecho que ahora se haya retrasado todo el programa de los cohetes Soyuz, única forma de nexo entre la estación espacial y la Tierra.

Trayectoria del Progress

De momento, se ha espaciado el tiempo hasta el próximo lanzamiento. Se está investigando las causas por las cuales el Progress se desvió de su órbita a los 325 segundos de despegar del cosmódromo de Baikonur cuando la nave ya se había desprendido de sus dos etapas iniciales.

Es posible que se hubiera producido algún escape que hiciera entrar en contacto el oxígeno almacenado con el combustible lo que daría lugar a un explosión. Sin embargo, de momento no se ha encontrado nada que pueda demostrar esta explicación. Se sigue buscando sobre el lugar en el que cayeron los restos de la nave, bajo unas condiciones climáticas desfavorables y en un terreno dificultoso (es Siberia, a unos 1500 km de Baikonur).

Los gestores de rusos han tomado la decisión de lanzar primero dos cohetes Soyuz-U sin tripulación antes de que el astronauta de la ESA, André Kuipers, sea transportado hasta la ISS.

El programa continuará con la Soyuz TMA-21, pasa del 8 al 16 de septiembre. La TMA-22 se retrasa de finales de octubre a principios de noviembre.

Desde 1978 se han lanzado 136 cargueros Progress. Nunca antes se había perdido uno. La base de estos cohetes son las Soyuz-U que desde su puesta en funcionamiento han tenido 21 lanzamientos fallidos (de los 745 lanzamientos en total).

Tripulación sana y salvo

De vez en cuando, los tripulantes de la Estación Espacial Internacional tienen este tipo de sobresaltos. Recordemos hace unos meses cuando tuvieron dificultades con un trozo de chatarra espacial errático que pasó cerca de la estación. Desde la NASA advirtieron que si el problema se complicaba tenían que mandar a todos los astronautas de regreso a la Tierra.

Pero no hay que alarmarse. De momento y hasta la próxima primavera las bodegas de la ISS están con las suficientes provisiones para garantizar la vida de los que la habitan. El combustible tampoco falta. Todo esto es así gracias a las previsiones de alguna contingencia. Mientras tanto,  Andréi Borisenko, Aleksandr Samokutyayev y Ronald Garan, tendrán que retrasar su regreso unos meses a bordo de la Soyuz TMA-21.

Mike Fossum cambiando el filtro de dióxido de carbono (CDRA)

Como bien señala Daniel Marín, lo más inquietante de este accidente es que los rusos llevan 3 lanzamientos errados en menos de 10 meses. ¿Qué les estará pasando a la ingeniería aeroespacial rusa? Algunos, los más conspiranoicos, ya han empezado a hablar de una mano negra.

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