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Las sondas GRAIL se acoplan a la Luna

2011 termina o 2012 empieza con un importante acontecimiento espacial. Las sondas de la NASA (GRAIL)-A y GRAIL-B (NASA’s Gravity Recovery And Interior Laboratory) se insertarán en la órbita en la que darán vueltas alrededor de la Luna. En unas horas, se completará esta fase.

Las dos sondas se lanzaron en el mismo cohete el 10  de septiembre de 2010. 25 horas separará ambas inserciones orbitales. La última será la de GRAIL-B (5:05 p.m EST) del 1 de Enero. GRAIL-A, según está información, ya ha tenido que alcanzar el punto esperado encima del Polo Sur lunar. 40 minutos es lo que ha durado la maniobra en la que la nave ha experimentado un cambio de velocidad de 687 Km/h.

Las dos sondas GRAIL darán una información, como nunca antes se haya tenido, sobre el campo gravitacional lunar.

Cuando las dos sondas estén acopladas viajarán de polo a polo en un periodo de 11,5 horas, pero este intervalo de tiempo se reducirá a menos de dos horas en las próximas semanas después de que la pareja de sondas gemelas tenga un cambio en su velocidad y trayectoria mediante la activación de sus propulsores. Pasarán de una órbita elíptica a otra casi circular, mucho menor en radio,  que irá de polo a polo, a una altura de 55 kilómetros. Esa etapa será finalizada en marzo de 2012.

Objetivos científicos
Los científicos de la NASA esperan estudiar durante 3 rotaciones lunares (cada una tiene un periodo de 27,3 días) la topografía del satélite terrestre. Cada rotación dará lugar a un ciclo del que se obtendrá un mapa de la geografía lunar. Las diferencias gravitacionales a las que estarán sometidas las sondas hará variar la altura a la que se encuentran. Esto será tenido en cuenta a la hora de recoger los datos estableciendo con precisión la altura a la que se encuentran las sondas. También se recogerá información sobre el campo gravitaciones lunar lo que permitirá profundizar en el conocimiento de su interior.

Sin duda que está será una de las misiones espaciales más destacables del año 2012. Con las GRAIL se espera obtener mucha información sobre el desconocido interior del satélite. Además, se profundizará en el conocimiento de la  formación y evolución de la Luna y ,por extensión, del resto de los planetas rocosos.

Para más información: http://www.jpl.nasa.gov/news/press_kits/graiLaunch.pdf

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