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Adiós a Cassini, una sonda especial para “El Aleph”

14 septiembre 2017 Deja un comentario

El próximo 15 de septiembre, la sonda Cassini desaparecerá en el interior de Saturno.  Hace 20 años se lanzó junto a su compañera Huygens. En aquella época los que formábamos “El Aleph” éramos unos jovenzuelos que hacían un programa semanal en Radio Tamaraceite Onda Parroquial. Empezamos en verano de 1997, en octubre Cassini-Huygens comenzó su largo viaje. Comentamos la noticia en uno de aquellos programas. Un tercio de nuestras vidas es lo que duraría aquel largo viaje… Un tiempo inmenso para un joven. Lo que no sabíamos es que ese intervalo de tiempo iba a coincidir con el de nuestra interrupción tras la primera temporada.  La segunda arrancó en enero de 2004, en junio de ese años se produjo la puesta en órbita de Cassini-Huygens alrededor de Saturno. Al año siguiente, en enero de 2005, seguimos con atención la entrada de Huygens en Titán; ahora las cenizas de su compañera se dispersarán en los abismos gaseosos y líquidos del gran planeta entorno al que ha orbitado durante todos estos 13 años.

La misión que en un principio iba a durar unos 4 años, sobrepasó ampliamente esas expectativas y la de nuestra segunda etapa en la radio.

20 años más tarde, es imposible no sentir una nostalgia lírica por la “vieja” sonda Cassini que va camino de pulverizarse mientras su recuerdo inspira el recuerdo  buenos momentos con sus ilusiones y sueños que fueron.

Últimos momentos

Oficialmente la entrada de Cassini en la atmósfera de Saturno será conocida en la tierra a las 10:30 UTC. Antes se ha despedido del satélite Titán, tantas veces fotografiado en sus pasadas , acercándose mucho para impulsarse en lo que será su último trayecto. Las primeras informaciones enviadas por la sonda serán registradas a las 11:54 UTC. En un último intento de aprovechar el excelente trabajo de la máquina, su antena se mantendrá orientada hacia la Tierra y se activarán los propulsolres de la nave para contrarrestar la enorme gravedad de Saturno, frenando así la caída hacia el interior del planeta (35 km/s y 15 º de inclinación), disminuyendo el rozamiento que finalmente será tan intenso como para pulverizar a la nave. El tiempo que pueda mantenerse operativa servirá para acceder a una parte oculta y desconocida del gran gigante gaseoso.

Sus sensores del campo magnético, plasma, gas y polvo de los anillos registrarán valiosos datos sobre los campos gravitatorios y magnéticos del planeta; composición de los anillos tomando directamente muestras de las partículas heladas y fotografias de los anillos y las masas gaseosas desde la mayor cercanía nunca antes alcanzada.

Pluma eyectada por un geiser de Encélado. (NASA/JPL)

Emulara en su desaparición  dentro del gigante gaseoso (denominada Gran Final) a la sonda Galileo, otro orbitador exitoso de la NASA con el que se estudió Júpiter entre finales del siglo pasado y el inicio de este. La decisión de su eliminación se debe, por un lado, al inminente agotamiento de su combustible hecho que dejaría a los técncos de la NASA sin capacidad de control de la nave. Por el otro lado, existe la posiblidad de que Cassini caiga en Titán o Encélado con el peligro de contaminación biológica.

La gran actividad hidrotermal descubierta en Encélado fue uno de los grandes descubrimientos de esta misión que tuvo que ser redefinida para estudiar con más detenimiento una luna helada aparentemente con nula actividad geológica. Como consecuencia de las observaciones de las grandes plumas expulsadas desde el interior de la corteza del planeta se ha especulado sobre la existencia de un gran océano en su interior y la posibildad de existencia de algún tipo de forma biológica.

Magnífica infografía en la que se hace un sinopsis de los 13 años y 294 órbitas de Cassini visitando los satélites de Saturno (NASA/JPL).

Los 13 años de la exploración llevada a cabo con Cassini han permitido estudiar casi medio año de Saturno, un planeta con un periodo de traslacion de 30 años. Ha sobrevolado el planeta desde el solsticio de invierno en su hemisferio norte hasta el de verano. Descubrió que en Saturno como en nuestro planeta hay cambios estacionales observables en su atmósfera como por ejemplo la aparición de grandes tormentas.

Resumen de la misión con algunas cifras sobre sus aspectos más destacados como los 635 GB de datos científicos recogidos que han permitido la publicación de 3948 artículos científicos (NASA/JPL).

Miles de científicos e ingenieros de 27 nacionalidades y de dos generaciones distintas han participado en esta misión legendaria e inolvidable para todos los amantes a la astronomía. Aquí una selección de las maravillosas fotos con las que Cassini nos ha fascinado.

HASTA SIEMPRE CASSINI (no tenemos ni la poesía cósmica de Sagan ni el arte musical de Vangelis para escribir un post a la altura de esta máquina).

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Los fulgores de la estrella Tabby relacionados con la presencia de una civilización extraterrestre

2 septiembre 2017 Deja un comentario

Una estrella muy lejana llamada (KIC 8462852) Tabby ha despertado la imaginación de los buscadores de vida alienígena. Sus anómalas fluctuaciones lumínicas diferente a otros patrones de fluctuaciones en la luz de la estrella, ha despertado el interés de los astrofísicos.

La estrella Tabby también conocido por los acrónimos de “Where´s the Flux?”  WTF Star, se encuentra entre las constelaciones del Cisne y Lira a una distancia de unos 1500 años luz. Es más grande y brillante que el Sol.

Las observaciones realizadas con el Telescopio Espacial Kepler muestran pequeñas y grandes oscilaciones en el brillo de la estrella con periodos muy diferentes. Por un lado hay bruscas oscilaciones entre un 0,2 y un 20% de un periodo de uno o varios días mientras que hay otras más suaves que duran periodos de cientos de días. Para hacernos una idea, Júpiter solo  produciría una disminución en la intensidad luminosa de esa estrella del 1%. Se especula que el tamaño del cuerpo que puede estar causando esas fluctuaciones tiene que estar cubriendo la mitad del radio de la estrella.. . La tendencia de la estrella en cuatro años ha sido la de una reducción en la intesidad de la estrella del 3%.  Los estudios científicos confirman esta tendencia de pérdida de brillo que según análisis de un registro de fotografías podría haber sido de más de un 20% desde finales del siglo pasado.

La falta de un periodo en la distribución de las variaciones de intensidad de luz procedente de la estrella no permite obtener una clara conclusión sobre el fenómeno o cuerpos que podrían estar detrás de estos registros.

Nueva información procedente de las observaciones realizadas con el Telescopio Espacial Spitzer y el satélite Swift han permitido constatar que la estrella pierde intensidad luminíca en los espectros de las frecuencias de luz ultravioleta e infrarroja, además de la visible. Sin embargo, parece que la disminución es menor en las longitudes de onda del infrarrojo.

Las explicaciones más comentadas hasta ahora de estos dos tipos de extrañas alteraciones lumínicas de Tabby han sido:

  • Una nube de materia rodea a la estrella. Las diferencias de densidad de este disco formado por pequeñas partículas explicaría las bruscas fluctuaciones.
  • Una nube de partículas interestelar o alrededor del Sistema Solar que se interpone entre nosotros y la estrella.
  • Grupos de asteroides o planetas en colisión alrededor de la estrella. La nube de partículas explicaría el enorme descenso de intensidad de luz.
  • Una enjambre de cometas.
  • La estrella tiene una actividad muy anormal, aunque según el tipo al que pertenece no debería comportarse así. Una situación que pudiera explicar esta actividad podría ser que esté llegando al final de sus días.
  • Grandes astros tragados por la estrella (hipótesis para explicar las grandes fluctuaciones en un corto espacio de tiempo).
  • Un gran planeta con anillos y asteroides que comparten parte de sus órbitas con el planeta.
  • Una gran estructura artificial construida por una civilización extraterrestre como explica Tabetha Boyajian, una de las astrofícas del grupo que empezó a estudiar los destellos de la estrella a la que bautizaron en su honor.

 

Para más información:

http://danielmarin.naukas.com/2017/08/31/novedades-con-la-estrella-de-tabby/

http://www.abc.es/ciencia/abci-tabby-estrella-mas-misteriosa-universo-201608262243_noticia.html

https://es.wikipedia.org/wiki/KIC_8462852

Los planes de SpaceX para colonizar Marte

El visionario CEO de SpaceX, Elon Musk, se ha embarcado en otro de sus  proyectos futurista, quizás el más ambicioso y fantástico de todos los que ha ideado. Sus planes expuestos en en el 67º Congreso de Astronáutica Internacional celebrado el año pasado en Guadalajara (México) los ha publicado en internet con el título “Hacer de los humanos una especie multiplanetaria“.  (El proyecto en imágenes).

Musk ha vuelto a contarnos una historia entre la realidad y la ciencia ficción. En esta ocasión, pulveriza las conservadoras previsiones sobre los viajes tripulados a Marte, siempre a 20 o 30 años vista. Propone adelantar ese momento histórico y viajar al Planeta Rojo con tripulaciones de más de  100 personas.

El objetivo de estos viajes tripulados interplanetarios es la colonización de Marte. El sistema de transporte llamado (ITS) (Interplanetary Transport System) está basado en el cochete de SpaceX Falcon 9, accionado por 42 motores, en vez de los 9 actuales, y 122 metros de altura, el mayor que se haya construido. La nave doblará en capacidad de transporte a Saturn V, con las 300 toneladas de carga que puede situar en órbita baja, en la versión reutilizable, 550 toneladas en otro modelo más costoso. Sobre la primera fase propulsora, la nave espacial en la que viajarán los astronautas tendrá 9 motores propulsores y unas dimensiones de 49,5 metros de altura y 17 metros de ancho. El ITS volverá al lugar de lanzamiento para transportar una nueva nave espacial que puede contener más tripulación, combustible o cualquier tipo de cargamento útil para el viaje. Este segundo módulo se acoplará con el otro en el espacio una vez que haya sido puesto en órbita alrededor de la Tierra de la misma forma que el anterior. Desde ese punto accionando los motores de la nave espacial, se iniciaría el viaje hacia Marte, en cuya superfcie se posaría usando sus motores para desacelerar hasta amartizar suavemente sobre sus 3 patas.

Etapa superior de ITS

La idea de Musk se vuelve todavía más excéntrica al proponer entretenimientos propios de un centro comercial espacial o una novela futurista de Verne con zonas dedicadas al ocio: sala de cine,  biblioteca y restaurante.  Digamos que piensa en la experiencia del viaje, que con los motores que desarrollará SpaceX podría durar unos 80 días en un máximo acercamiento Tierra-Marte lo que reduce a casi una cuarta parte el tiempo necesario con la tecnología actual. Incluso es posible que este tiempo de viaje se pueda reducir a tan solo 30 días.

Musk va muchísimo más lejos de alcanzar el hito de que un hombre pise Marte;  cree que podría mandar al Planeta Rojo cada 26 meses unas 1000 naves espaciales. Si cada una puede contener hasta un máximo de 200 astronautas, es posible que en una década vivan en Marte 1 millón de colonizadores dispuestos a terramorfizar el planeta.

Las alucinantes ideas de Musk tendrán su primera prueba el próximo mayo cuando SpaceX mande un cohete no tripulado Dragon a Marte.

Viajes con retorno

Una vez vivan los primeros colonos terrestres en Marte, estos tendrán que ponerse en marcha para construir las ciudades. Los viajes serán de ida y vuelta. Para ello se fabricará el combustible en el lugar de destino usando la luz solar, el dióxido de carbono y el agua congelada obteniendo metano y oxígeno, propelantes usados por los motores Raptor de las cápsulas espaciales. De esta manera se cerraría todo el círculo de la reutilización.

Musk asegura que este proyecto permitirá reducir el coste de cada viaje por persona. De los 10 mil millones de dólares actuales, se pasaría a un precio de cada billete de 200 mil dólares o incluso 100 mil dólares.

De momento, el proyecto está en sus fases muy iniciales. Para su desarrollo necesitaría una inversión de 10 mil millones de dólares. Es posible que la terminación de la futura cápsula Dragon 9 de transporte de astronautas hasta la Estación Espacial Internacional y destinos cercanos a la Tierra con el cohete Falcon 9, permita que SpaceX dedique más esfuerzos a este asunto, pero será muy difícil que pueda darle terminación si no cuenta con el apoyo de entidades privadas y públicas. En palabras de Musk, el primer prototipo lo podrían lanzar alrededor de la Tierra dentro de unos 4 años y en una década, los primeros viajes tripulados a Marte se convertirían en una realidad.

Mientras tanto, SpaceX tendrá tiempo de probar su tecnología actual enviando a Marte cohetes con sondas y robots que exploren su superficie.

Otra de las conclusiones de Musk, y de la futura ingeniería espacial con o sin SpaceX, es la posiblidad de iniciar una nueva era en la conquista del Sistemas Solar. con viajes tripulados. Además el desarrollo de esta tecnología permitiría usar el espacio cercano para el transporte de mercancías de manera muy rápida en la Tierra. Por ejemplo, una viaje desde Tokio hasta New York podría tan solo durar 25 minutos.

En cualquier caso, Musk resalta que su objetivo primordial es la conquista de Marte. De hecho, esa fue la idea por la cual fundó en 2002 SpaceX. El sueño de este visionario es el de hacer que nuestra especie sea multiplanetaria.

El bólido de Gran Canaria

El bólido de Gran Canaria

Un enorme bólido iluminó el cielo nocturno de Gran Canaria a las 22:35 del domingo 25 de agosto.El resplandor alcanzó el tamaño de la Luna.

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Un distante punto azul

Azul, el azul de otro planeta ha sido detectado por el telescopio espacial Hubble. Es el primer caso de un exoplaneta que se sabe que tiene el mismo color que el de nuestro mundo.

El gigante gaseoso azul

El gigantes gaseoso HD18733 b según una concepción artística.

HD 189733 b es el nombre del planeta azul. Orbita alrededor de una estrella situada a 19 parsecs en la Constelación del Zorro. El descubrimiento ha sido posible gracias a una investigación realizada por investigadores de la Universidad de Oxford utilizando información obtenida por el telescopio espacial Hubble. La principal dificultad fue diferenciar la luz del planeta de la de la estrella. Distinguiendo  la información captada por un espectógrafo con el planeta oculto tras la estrella con respecto a la del planeta delante lograron detectar las diferencias en las longitudes de ondas y de esa manera dar con el  verdadero color del exoplaneta. La mayor complicación de este trabajo científico fue la de separar  la muy tenue luz reflejada por el planeta de la  fluctuación de luz en la estrella. El tamaño de HD189733 ayudó a lograr  la correcta distinción.

Es azul pero no rocoso. No es un planeta gemelo a La Tierra ya que es un gigante gaseoso similar a Júpiter. El reflejo de la luz en partículas de silicona que flotan en la atmósfera del planeta en forma de pequeñas gotas en nubes es la causa del intenso color azul.  Otra hipótesis explica que ese color azul podría deberse a moléculas de hidrógeno.

Un asteroide rozando la Tierra

Cada cierto tiempo una inmensa roca errante se acerca a las inmediaciones de nuestro planeta creando inquietud.  En este caso, se trata del asteroide 2012 DA14, un NEO descubierto recientemente por un grupo de astrónomos españoles.

Atravesando las órbitas de los satélites artificiales

2012 DA14

Trayectoria de 2012 DA14. (Observatorio Astronómico de Mallorca/ oam.es)

El asteroide 2012 DA14 tendrá un acercamiento máximo de 30000 kilómetros a la superficie terrestre (el sudeste asiático será ese punto más cercano). A esa distancia está a su alcance algún satélite geoestacionario pero los expertos le han restado peligrosidad. A pesar de ello, un acercamiento de un asteroide o cometa  por debajo del millón de kilómetros (algo más que la mitad de la distancia que nos separa de la Luna (380000 km)) se considera peligroso.

La probabilidad estimada de impacto con el asteroide es pequeña, una posibilidad entre 7,7 millones. Sin embargo, en el hipotético caso de que se produjera el choque, los daños serían enormes pero concentrados en una zona local, dejando un cráter similar al de Arizona (Meotor Crater).

Unos 300 satélites son los que orbitan a alturas comprendidas entre 35000 y 42600 kilómetros lo que parece ponerlos a tiro del 2012 DA14. Sin embargo, la probabilidad de destrucción de algunas de estos satélites es insignificante. Los cálculos indican que ningún satélite activo se acercará a menos de 7000 kilómetro del pedrusco espacial que nos visita esta noche. Así que ni las comunicaciones ni las predicciones del tiempo van a tener ningún contratiempo. Y es que a pesar de la alta densidad de chatarra espacial en el espacio más cercano, hay todavía suficiente hueco para que el objeto artificial que más cerca se encuentre del asteroide lo haga a una distancia de 2000 kilómetros.

Los Apolo

2012 DA14 forma parte de una familia de NEOs (Near Earth Object) en la que se incluyen 240 grandes asteroides (aunque se estima que hay miles de varias decenas de metros desconocidos hasta ahora)  y se denominan asteroides Apolo. Este grupo de asteroides tienen órbitas elípticas con el eje mayor de superior magnitud que las de la Tierra (1 UA) y casi todos se cruzan en un periodo de tiempo corto con la trayectoria de nuestro planeta alrededor del Sol . El mayor de ellos es Sísifo, con unos 10 kilómetros de longitud, un tamaño que lo hace suficientemente peligroso como para producir, en caso de colisión con la Tierra, la extinción masiva de especies como la ocurrida al final del Cretácico. Algunos asteroides Apolo han sido identificados horas antes de entrar en contacto con la atmósfera terrestre y por sus dimensiones (de 2 a 5 metros) y ángulo de inclinación, han sido desintegrados por el rozamiento con la atmósfera terrestre. Otros han pasado de largo tras un leve contacto atmosférico. En ninguno de estos casos se ha producido algo más que destellos a pesar de la energía liberada en el choque de algunos de estos meteoritos, hasta varias veces la bomba de Hiroshima.

Órbita asteroide-Tierra

Comparación de la órbita de la Tierra con la del asteroide 2012 DA14. En discontinuo la trayectoria del asteroide hasta el máximo acercamiento con la Tierra en un espacio equivalente a la mitad de su órbita alrededor del Sol. (Observatorio Astronómico de Mallorca/ oam.es).

2012 DA14 tiene un tamaño estimado de unos 44 metros de diámetro dentro de un intervalo comprendido entre 75 metros y 35 metros de diámetro (algunas estimaciones llegan a situarlo en un máximo de 90 metros). Su peso podría rondar las 130000 toneladas. Incluso hay quién lo ha valorado en términos económicos por los beneficios que podría dar la explotación de sus recursos minerales. Según la empresa Deep Space Industries, el precio del pedrusco rondaría los 146000 millones de dólares.

Una efemérides de estas característica solo se da cada 40 años. El próximo asteroide que nos visite comparable a este será el  temible Apophis con sus 270 metros de diámetro, allá por el 2029 y es posible que también en el 2036 con la incertidumbre de saber si en su primer acercamiento su órbita se alterará tanto como para impactar sobre la Tierra.

El promedio de la caída de un meteorito de las características de 2012 DA14 es uno cada 1200 años. En 1908, en la región siberiana de Tunguska pudo haber caído un cometa o asteroide parecido al que hoy nos rozará.

Lo inquietante del tema es que solo conocemos el 1% de cerca del medio millón calculado de objetos siderales que están surcando el espacio más cercano. La NASA estima que hay unos 4700 asteroides mayores de 100 m que son potencialmente peligrosos. De estos NEOs solo conocemos un 30%. Con estos datos no es de extrañar que nos sorprendan algunos como el de esta mañana caído en los Urales y que ha causado cientos de heridos y rotura de cristales. La ESA ha confirmado que no tiene nada que ver con el 2012 DA14 aunque expertos del CSIC han confirmado que hace días cayó un bólido en la Península Ibérica que si pudo tener relación.

Observación

La máxima aproximación del asteroide se producirá entre las 19:00 y 20:00 horas (hora canaria), dentro de una  franja horaria entre las 17:00 y las 23:50. No será posible verlo a simple vista por lo que habrá que llevar algún instrumento óptico como unos buenos prismáticos. Su magnitud será de 7 o 9.

En España debido a que pasará muy cerca del horizonte será difícil observarlo. Horas más tarde quizás se pueda ver en su alejamiento en la zona comprendida entre las constelaciones de la Osa Mayor y Dragón. La mejor hora para su detección será sobre las 21:00 cuando esté lo suficientemente alto en el horizonte (20º) y permita una localización con los telescopios que no será fácil debido a la alta velocidad del objeto, unos 6-7 km/s.

El asteroide recorrerá un arco de 60º pasando por las constelaciones Canes, Venatici, Osa Mayor, Dragón y Camelopardalis. Para una mayor precisión en la trayectoria se puede visitar la web Heavens Above.com. El trazo exacto de la órbita se complica por los efectos gravitatorios de la Tierra. Hasta tal punto será esta alteración que 2012 DA14 dejará de tener una órbita mayor que la de la Tierra (con un periodo de 368 días) para tener otra menor y dejar de esta manera de ser un Apolo y convertirse en un Atón con un periodo de traslación de 317 días. Esto no nos librará de tener otro encuentro parecido o quién sabe si peor en el futuro, dentro de al menos unas 3 décadas.

La NASA a través de su canal de televisión informará en directo sobre este acontecimiento. Además ha abierto varias webs para hacer un seguimiento en streaming. . Desde la 19:00 (hora canaria)

Según han escrito los descubridores de 2012 DA14, esta tarde noche viviremos una intensa jornada astronómica de la que se obtendrá una gran cantidad de fotos. Es la primera vez que se ha podido descubrir un meteorito de cierta entidad que pase tan cerca de la Tierra con un tiempo lo suficientemente extenso (desde el 22 de febrero 2012) para que muchos centros astronómicos y aficionados puedan preparar sus equipos. Así que este será el NEO más cercano, más seguido y más fotografiado de la Historia con un impacto mediático similar al de los mayores acontecimientos que de vez en cuando nos regala el cielo. La información y conclusiones que se obtengan gracias a estas observaciones serán de gran ayuda para el mejor conocimiento de estos objetos.

El todoterreno “Curiosity” consigue horadar la primera roca

El rover “Curiosity” acaba de realizar con éxito la primera perforación de una roca sobre la superficie de Marte denominada “Jonh Klein” en honor a uno de los directores del proyecto Mars Science Laboratory recientemente fallecido. Es el hito más importante conseguido por la misión desde que el pasado mes de agosto amartizara con éxito.

Tras varios meses de estancia en el Planeta Rojo,  “Curiosity” ha desplegado su brazo robótico para perforar una roca en el suelo  marciano, extrayendo el contenido para ser analizado posteriormente, siendo la primera vez que se realiza un examen de una muestra obtenida del interior de una roca.  El ambiente en el que el rover ha realizado su acción pudo ser húmedo en el pasado.

Agujero horadado

En el centro de la imagen el agujero horadado en la roca “Jonh Klein” , el primero realizado por “Curiosity” el 8 de febrero de 2013 (Sol 182). Dos días antes se hizo una pequeña perforación de prueba como se puede ver en la marca de la derecha.

En los próximos días se enviarán desde la Tierra las instrucciones necesarias para que se realicen los oportunos pasos de los diferentes análisis a los que se someterá la muestra.  El polvo generado es almacenado en el interior de la broca y de esta pasa al instrumento  “Collection and Handling for In-Situ Martian Rock Analysis” (CHIMRA).

Punto de extracción

Foto obtenido con la cámara situada en el mástil (Mastcam) de la zona a perforar.

Movimiento del brazo robótico

Momento en el que se efectúa la operación de la perforación de la roca.

Antes de que la muestra sea analizada, unas pequeñas trazas serán usadas para arrastrar material que se pudo haber depositado en el hardware mientras el rover se encontraba en la Tierra.

Para hacer posible este agujero de 1,6 centímetros de diámetro y 6,4 centímetros de profundidad se han hecho miles de pruebas en la Tierra con rocas de diferentes composición.

Dentro del instrumento manipulador de muestras se producen varias vibraciones para hacer caer la muestra reducida a polvo sobre un tamiz que atrapa partículas mayores de 150  micras.  Pequeñas porciones de este polvo cae en unos agujeros del exterior de la carcasa del todoterreno. Por esos conductos los restos de la roca se depositan en el interior de dos instrumentos CheMin (Chemistry and Mineralogy) y SAM (Sample Analysis at Mars).

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