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Adiós a Cassini, una sonda especial para “El Aleph”

14 septiembre 2017 Deja un comentario

El próximo 15 de septiembre, la sonda Cassini desaparecerá en el interior de Saturno.  Hace 20 años se lanzó junto a su compañera Huygens. En aquella época los que formábamos “El Aleph” éramos unos jovenzuelos que hacían un programa semanal en Radio Tamaraceite Onda Parroquial. Empezamos en verano de 1997, en octubre Cassini-Huygens comenzó su largo viaje. Comentamos la noticia en uno de aquellos programas. Un tercio de nuestras vidas es lo que duraría aquel largo viaje… Un tiempo inmenso para un joven. Lo que no sabíamos es que ese intervalo de tiempo iba a coincidir con el de nuestra interrupción tras la primera temporada.  La segunda arrancó en enero de 2004, en junio de ese años se produjo la puesta en órbita de Cassini-Huygens alrededor de Saturno. Al año siguiente, en enero de 2005, seguimos con atención la entrada de Huygens en Titán; ahora las cenizas de su compañera se dispersarán en los abismos gaseosos y líquidos del gran planeta entorno al que ha orbitado durante todos estos 13 años.

La misión que en un principio iba a durar unos 4 años, sobrepasó ampliamente esas expectativas y la de nuestra segunda etapa en la radio.

20 años más tarde, es imposible no sentir una nostalgia lírica por la “vieja” sonda Cassini que va camino de pulverizarse mientras su recuerdo inspira el recuerdo  buenos momentos con sus ilusiones y sueños que fueron.

Últimos momentos

Oficialmente la entrada de Cassini en la atmósfera de Saturno será conocida en la tierra a las 10:30 UTC. Antes se ha despedido del satélite Titán, tantas veces fotografiado en sus pasadas , acercándose mucho para impulsarse en lo que será su último trayecto. Las primeras informaciones enviadas por la sonda serán registradas a las 11:54 UTC. En un último intento de aprovechar el excelente trabajo de la máquina, su antena se mantendrá orientada hacia la Tierra y se activarán los propulsolres de la nave para contrarrestar la enorme gravedad de Saturno, frenando así la caída hacia el interior del planeta (35 km/s y 15 º de inclinación), disminuyendo el rozamiento que finalmente será tan intenso como para pulverizar a la nave. El tiempo que pueda mantenerse operativa servirá para acceder a una parte oculta y desconocida del gran gigante gaseoso.

Sus sensores del campo magnético, plasma, gas y polvo de los anillos registrarán valiosos datos sobre los campos gravitatorios y magnéticos del planeta; composición de los anillos tomando directamente muestras de las partículas heladas y fotografias de los anillos y las masas gaseosas desde la mayor cercanía nunca antes alcanzada.

Pluma eyectada por un geiser de Encélado. (NASA/JPL)

Emulara en su desaparición  dentro del gigante gaseoso (denominada Gran Final) a la sonda Galileo, otro orbitador exitoso de la NASA con el que se estudió Júpiter entre finales del siglo pasado y el inicio de este. La decisión de su eliminación se debe, por un lado, al inminente agotamiento de su combustible hecho que dejaría a los técncos de la NASA sin capacidad de control de la nave. Por el otro lado, existe la posiblidad de que Cassini caiga en Titán o Encélado con el peligro de contaminación biológica.

La gran actividad hidrotermal descubierta en Encélado fue uno de los grandes descubrimientos de esta misión que tuvo que ser redefinida para estudiar con más detenimiento una luna helada aparentemente con nula actividad geológica. Como consecuencia de las observaciones de las grandes plumas expulsadas desde el interior de la corteza del planeta se ha especulado sobre la existencia de un gran océano en su interior y la posibildad de existencia de algún tipo de forma biológica.

Magnífica infografía en la que se hace un sinopsis de los 13 años y 294 órbitas de Cassini visitando los satélites de Saturno (NASA/JPL).

Los 13 años de la exploración llevada a cabo con Cassini han permitido estudiar casi medio año de Saturno, un planeta con un periodo de traslacion de 30 años. Ha sobrevolado el planeta desde el solsticio de invierno en su hemisferio norte hasta el de verano. Descubrió que en Saturno como en nuestro planeta hay cambios estacionales observables en su atmósfera como por ejemplo la aparición de grandes tormentas.

Resumen de la misión con algunas cifras sobre sus aspectos más destacados como los 635 GB de datos científicos recogidos que han permitido la publicación de 3948 artículos científicos (NASA/JPL).

Miles de científicos e ingenieros de 27 nacionalidades y de dos generaciones distintas han participado en esta misión legendaria e inolvidable para todos los amantes a la astronomía. Aquí una selección de las maravillosas fotos con las que Cassini nos ha fascinado.

HASTA SIEMPRE CASSINI (no tenemos ni la poesía cósmica de Sagan ni el arte musical de Vangelis para escribir un post a la altura de esta máquina).

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Los planes de SpaceX para colonizar Marte

15 julio 2017 1 comentario

El visionario CEO de SpaceX, Elon Musk, se ha embarcado en otro de sus  proyectos futurista, quizás el más ambicioso y fantástico de todos los que ha ideado. Sus planes expuestos en en el 67º Congreso de Astronáutica Internacional celebrado el año pasado en Guadalajara (México) los ha publicado en internet con el título “Hacer de los humanos una especie multiplanetaria“.  (El proyecto en imágenes).

Musk ha vuelto a contarnos una historia entre la realidad y la ciencia ficción. En esta ocasión, pulveriza las conservadoras previsiones sobre los viajes tripulados a Marte, siempre a 20 o 30 años vista. Propone adelantar ese momento histórico y viajar al Planeta Rojo con tripulaciones de más de  100 personas.

El objetivo de estos viajes tripulados interplanetarios es la colonización de Marte. El sistema de transporte llamado (ITS) (Interplanetary Transport System) está basado en el cochete de SpaceX Falcon 9, accionado por 42 motores, en vez de los 9 actuales, y 122 metros de altura, el mayor que se haya construido. La nave doblará en capacidad de transporte a Saturn V, con las 300 toneladas de carga que puede situar en órbita baja, en la versión reutilizable, 550 toneladas en otro modelo más costoso. Sobre la primera fase propulsora, la nave espacial en la que viajarán los astronautas tendrá 9 motores propulsores y unas dimensiones de 49,5 metros de altura y 17 metros de ancho. El ITS volverá al lugar de lanzamiento para transportar una nueva nave espacial que puede contener más tripulación, combustible o cualquier tipo de cargamento útil para el viaje. Este segundo módulo se acoplará con el otro en el espacio una vez que haya sido puesto en órbita alrededor de la Tierra de la misma forma que el anterior. Desde ese punto accionando los motores de la nave espacial, se iniciaría el viaje hacia Marte, en cuya superfcie se posaría usando sus motores para desacelerar hasta amartizar suavemente sobre sus 3 patas.

Etapa superior de ITS

La idea de Musk se vuelve todavía más excéntrica al proponer entretenimientos propios de un centro comercial espacial o una novela futurista de Verne con zonas dedicadas al ocio: sala de cine,  biblioteca y restaurante.  Digamos que piensa en la experiencia del viaje, que con los motores que desarrollará SpaceX podría durar unos 80 días en un máximo acercamiento Tierra-Marte lo que reduce a casi una cuarta parte el tiempo necesario con la tecnología actual. Incluso es posible que este tiempo de viaje se pueda reducir a tan solo 30 días.

Musk va muchísimo más lejos de alcanzar el hito de que un hombre pise Marte;  cree que podría mandar al Planeta Rojo cada 26 meses unas 1000 naves espaciales. Si cada una puede contener hasta un máximo de 200 astronautas, es posible que en una década vivan en Marte 1 millón de colonizadores dispuestos a terramorfizar el planeta.

Las alucinantes ideas de Musk tendrán su primera prueba el próximo mayo cuando SpaceX mande un cohete no tripulado Dragon a Marte.

Viajes con retorno

Una vez vivan los primeros colonos terrestres en Marte, estos tendrán que ponerse en marcha para construir las ciudades. Los viajes serán de ida y vuelta. Para ello se fabricará el combustible en el lugar de destino usando la luz solar, el dióxido de carbono y el agua congelada obteniendo metano y oxígeno, propelantes usados por los motores Raptor de las cápsulas espaciales. De esta manera se cerraría todo el círculo de la reutilización.

Musk asegura que este proyecto permitirá reducir el coste de cada viaje por persona. De los 10 mil millones de dólares actuales, se pasaría a un precio de cada billete de 200 mil dólares o incluso 100 mil dólares.

De momento, el proyecto está en sus fases muy iniciales. Para su desarrollo necesitaría una inversión de 10 mil millones de dólares. Es posible que la terminación de la futura cápsula Dragon 9 de transporte de astronautas hasta la Estación Espacial Internacional y destinos cercanos a la Tierra con el cohete Falcon 9, permita que SpaceX dedique más esfuerzos a este asunto, pero será muy difícil que pueda darle terminación si no cuenta con el apoyo de entidades privadas y públicas. En palabras de Musk, el primer prototipo lo podrían lanzar alrededor de la Tierra dentro de unos 4 años y en una década, los primeros viajes tripulados a Marte se convertirían en una realidad.

Mientras tanto, SpaceX tendrá tiempo de probar su tecnología actual enviando a Marte cohetes con sondas y robots que exploren su superficie.

Otra de las conclusiones de Musk, y de la futura ingeniería espacial con o sin SpaceX, es la posiblidad de iniciar una nueva era en la conquista del Sistemas Solar. con viajes tripulados. Además el desarrollo de esta tecnología permitiría usar el espacio cercano para el transporte de mercancías de manera muy rápida en la Tierra. Por ejemplo, una viaje desde Tokio hasta New York podría tan solo durar 25 minutos.

En cualquier caso, Musk resalta que su objetivo primordial es la conquista de Marte. De hecho, esa fue la idea por la cual fundó en 2002 SpaceX. El sueño de este visionario es el de hacer que nuestra especie sea multiplanetaria.

Resumen de la radio española del misterio del fin de semana (del 5 al 7 de julio de 2014)

El lado oscuro del Vaticano en Espacio en Blanco

El lado oscuro del Vaticano en Espacio en Blanco

-Seres criptozoológicos.

-Incremento de avistamientos de ovnis.

-Aspectos neurológicos o psiquiátricos de la corrupción.

 

-Un análisis de la telepatía y su relación con la afinidad emocional.

-La Casa encantada de Amityville.

-Asesinatos inspirados por Slenderman.

-Preservación de nuestros pensamientos gracias a trasplantes de cabeza.

-Efecto de hongos y setas sobre el cerebro.

-El paradero de la nao Santa María.

 

Resumen de la radio española del misterio del fin de semana (del 21 al 23 de diciembre de 2013)

29 diciembre 2013 Deja un comentario
Annunaki - elongated skulls

Annunakis

Esta semana Iker Jiménez con su “Milenio 3” ha vuelto a destacar sobre el resto de los programas de radio del misterio españoles, demostrando una vez mas porque es la referencia ahora mismo de esta temática en España. Su primera hora ha sido prodigiosa, tanto por su contenido como por el ritmo con el que fueron pasando las noticias. De estos contenidos se podría destacar, justo al comienzo, la curiosa mezcla entre ciencia y el misterio más fantástico que una vez más aparece cuando se produce una de esas noticias científicas en las que se cuestiona el orden dominante. Oir en esos extremos a Bermúdez de Castro junto a Enrique de Vicente en el mismo reportaje es algo muy de Iker. Anunakis mezclados con sesudos estudios genéticos en la explicación de la evolución humana, un cóctel explosivo. Se tira la piedra para luego esconder la mano, dejando al oyente más desorientado que un pulpo en un garaje después de informarle con trucos de mago algo tendenciosos sobre las dudas existentes en  nuestro pasado genético. ¿Venimos del mono o de un experimento de los extraterrestres?  Es muy respetable cualquier opinion aunque pocas se harán despues de leer cientos de artículos científicos y varios libros sobre el asunto en cuestión. Siempre será más fácil y preferible dejarse guiar por la intuición y la fantasía con las que confeccionar una realidad más cercana a nuestras creencias.

En  este paquete de lo mejor de la semana, también hay que incluir otras noticias comentadas en “Milenio 3”  y que se extendieron con acierto en toda su duración, igual que una masa bien compacta. La recuperación de unas fotografías obtenidas en los años 60 y 70 del siglo pasado durante el proyecto de exploración lunar; los métodos de reclutamiento de los presos que se están llevando a cabo en Guantánamo y un exorcismo colectivo hecho en 1990 en Almería entretuvieron con buen misterio a los oyentes.

En el segundo puesto de lo más destacable de la radio del misterio entre el 21 y 23 de diciembre tenemos la segunda hora de “Espacio en Blanco”, nuevamente con un Miguel Pedrero que vuelve a protagonizar esta sección. En esta ocasión Pedrero abordó la posibilidad de que nos convirtamos en seres estelares gracias a la conquista del espacio.

La medalla de bronce se la podemos dar a Miguel Ángel Ruiz, un ingeniero de Telecomunicaciones e ingeniero en navegación áerea, que habló, durante la primera hora de “Espacio en Blanco”,  de la conquista del planeta Marte y su posible transformación para hacerlo habitable. En la segunda parte de su intervención, Miguel Ángel volvió a meter el escepticismo en el programa  usando el sentido común, algo que Blanco quiso contrarrestar con las explicaciones de Vicente Fuentes. ¿El motivo? Los polémicos chemtrails.

Dejamos en el cuarto puesto del Ranking a la clásica tertulia de “La Rosa de los Vientos”  de lunes, “La Zona Cero” a la que se sumó Fran Contreras. Se trataron las siguientes noticias:

-Descubrir las acciones pasadas de un criminal gracias al análisis de su actividad cerebral.

-Confesiones de moribundos. ¿De qué se arrepienten?

-Hallazgos arqueológicos relacionados con Atahualpa.

-Descubiertos textos sobre la vida cotidiana del Egipto Antiguo.

-Un feto calcificado en una mujer de 84 años.

Y los dos últimos puestos de la selección de este finde son para dos contenidos de “La Rosa de los Vientos” del domingo:
-“Materia reservada 2.0” con Fernando Rueda explicando los juegos estratégicos en Oriente Próximo entre Estados Unidos, Irán, Siria, Afganistán e Israel.

-“Crónicas del Misterio” dedicado a extrañas estructuras arqueológicas circulares.

Resumen de la radio española del misterio del fin de semana (del 9 al 11 de noviembre de 2013)

20 noviembre 2013 1 comentario

Este finde la Luna ha tenido su espacio importante en la parrilla de los programas del misterio español. Las conspiraciones, los secretos sobre lo que pasó en nuestro satélite natural durante la llegada de los astronautas de la NASA y los prodigios de los que allí fueron testigos fueron el denominador común del “Espacio en Blanco” y “Milenio 3“.

Ruinas de la Luna

Ruinas de la Luna

Miguel Blanco entrevistó a José Antonio Caravaca y Pepe Ortiz a los que ya en más ocasiones les he escuchado contar la misma historia sobre lo que le habían oído decir a un tal Alan Davis, (exingeniero eléctrónico de la NASA durante el programa Apolo) al que conocieron en Sevilla en los años 80. Este Davis, según les dijo,  había escuchado las conversaciones de los astronautas narrando el hallazgo de las ruinas de una ciudad lunar. Iker Jiménez superó a Blanco en el protagonista, un astronauta de los que puso sus pies en la Luna, Edgar Mitchell que se embarcó en el Apollo XIV. Iker fue más allá de la conspiranoia más burda para adentrarse en el espacio que a él le gusta surcar dejando rienda suelta a sus sentimentos más místicos que alcanzaron altos vuelos con el impulso de las reflexiones transcedentales de Mitchell sobre el momento impactante de haber visto el espacio desde la Luna, la existencia de Dios o de la vida extraterrestre.

Del resto de lo emitido este finde por los programas radiofónicos del misterio español con más oyentes, se podría destacar a Miguel Pedrero explicando la relación entre las premoniciones y la consciencia global haciendo referencia al Proyecto de Consciencia Global que se está llevando a cabo en Princeton.

De la Rosa de los Vientos, el domingo, una vez más hay que destacar a Fernando Rueda que junto a, un buen conocedor de los sistemas de búsqueda y calificación de información personal, David Vidal (publicará dentro de poco “Diario de un espía”) hablaron de la actividad del CNI y la NSA, dos instituciones que colaboran en el seguimiento de millones de personas en España. Según una reciente información comunicada por Snowden 60 millones  de metadatos de todo tipo de personas y organizaciones fueron recogidos solo en España en un mes. Una cantidad de entre 80000 y 100000 líneas telefónicas fueron pinchadas.

En “Crónicas del Misterio” Carballal y Lorenzo Fernández participaron en una interesante tertulia sobre las luces populares la Luz del Pardal o la Luz de Mafasca.

Luz de Mafasca

Luz de Mafasca

Como siempre, es de obligada escucha “La Zona Cero” de la madrugada del lunes en el que los tertulianos comentaron noticias sobre la existencia de otros universos, las creencias religiosas, explicación científica de la existencia de fantasmas, la muerte de Tutankamon y la de Neruda.

El 11-M y las conspiraciones volvió a servir de cierra a Bruno Cardeñosa de la Rosa del Lunes.

Resumen de la radio española del misterio del fin de semana (31 de agosto-2 de septiembre de 2013)

8 septiembre 2013 Deja un comentario

Terminan la temporada 2012-2013 en los programas de radiofónicos de ámbito nacional. Los últimos se emitieron este fin de semana.

  • Espacio en Blanco” (madrugada del 31 de agosto).

Primera hora

Dante-y-Virgilio-en-el-Infierno

El Infierno de Dante

De la mano de la periodista y guionista Mónica González los oyentes se adentraron en la época y vida de Dante Alighieri resaltando sus aspectos más sombríos y misteriosos o esotéricos. Tras conocer mejor a la persona se pasó a obra maestra, “La Divina Comedia”  centrándose en la interpretación de las descripciones del infierno hechas por el poeta de Florencia.

Tras un breve homenaje a Martin Luther King escuchando uno de sus discursos se puso fin a esta primera parte del programa.

Segunda hora:

El aventurero Fabián Constantino Barrio narró sus viajes en moto por diferentes continentes del planeta.  El tono de la entrevista se oscureció cuando Fabián habló de la visión de un mundo en el que la injusticia y la pobreza ha convertido a muchos niños en esclavos.  Puso como ejemplo de este mal a los niños que trabajan en los circos indios en los que son tratados igual o peor que animales. Finalmente acabó dando detalles sobre su nuevo proyecto en el que hará un viaje desde España hasta Nepal.

El “Espacio en Blanco” de este día se cerró con Luz María López hablando de los ovnis en Campillo del Monte y la organización de una alerta-ovni mundial. Los último minutos fueron para una larga exposición sobre la fluorización del agua y sus dañinos efectos en nuestra salud.

El programa arrancó con tecnología relacionada con los orígenes del USB, los primeros chips y el futuro de internet, punto en el que intervino César Miralles, director de Red.es.

La sección de filosofía estuvo dedicada a las mujeres.

El ingrediente conspiranoico se añadió con las diferentes razones que se han dado para sospechar sobre la llegada del hombre a la Luna.

apollo12

Hubo tiempo para hablar de problemas ambientales en el mundo y el malo de bola de dragón, Magin Boo.

Último programa del verano. Martín Expósito ha ido despidiendo a todos los protagonistas del llamado “equipo V” encargado de seguir con La Rosa en este época.

Lo más destacable:

-Museos del Barrio de Argüelles.

-Asesinos en serie en lugares públicos.

-La filosofía y la mentira.

-Visita al Campo de Criptana.

-Despedida y cierre para dar la bienvenida a la nueva temporada.

  • Milenio 3” (madrugada del 1 de septiembre)

Una nueva repetición de este programa, esta vez el del 3 de junio.

Meteoroides esperados e inesperados

De vez en cuando algún fenómeno natural nos hace recordar que habitamos un planeta en el que la incertidumbre nos sorprende despertando los viejos temores apocalípticos. Así pasó el pasado 15 de febrero, día en el que los precisos cálculos científicos habían trazado con precisión la visita del asteroide 2012 DA14 cuya presencia, aunque cercana, no iba a causarnos problema alguno. Sin embargo, horas antes del esperado máximo acercamiento de aquel asteroide, otra roca llegada del espacio causó un gran estruendo cerca de los Urales sin que nadie advirtiera antes su existencia.

2012 DA 14

El asteroide 2012 DA 14 no se desvió de la trayectoria esperada por los astrónomos y astrofísicos que han estudiado su desplazamiento. España volvió a ser protagonista, después del descubrimiento del asteroide en el Observatorio Astronómico de la Sagra el 22 de febrero de 2012, con el astrofotógrafo Daniel López que grabó en el Teide el mejor vídeo de su paso según la NASA.

A las 19:25 UTC algo menos de 30000 kilómetros fue lo que separó a la Tierra de esta gran roca de unos 40 metros de longitud. Ha sido el mayor acercamiento registrado de un cuerpo celeste de estas características  a nuestro planeta (27860 Km de altura).   Es posible que tras el cambio de órbita que ha sufrido 2012 DA 14 se haya convertido en un objeto potencialmente peligroso que no habrá que olvidar para futuras fechas donde volverán a producirse nuevos encuentros.

Meteoroides inesperados

16 horas antes del paso de 2012 DA 14 (a las 9:15 del 15 de febrero(hora local)) un meteroide de unos 17-18  metros de diámetro con una masa de unos 10000 Tm surcó el cielo ruso dirección noroeste durante unos 32 segundos a una velocidad de 13-19 Km/s  fragmentándose y dejando una estela de humo tras su explosiva desaparición a una altura comprendida entre los 20 y 30 Km. La energía liberada tras la disgregación del meteroide o superbólido fue de unos 370-470 kilotones (equivalente a 30-40 bombas atómicas como la de Hiroshima) lo que produjo una emisión de luz que llegó a superar a la del sol. Luego, tras un minuto y medio, la onda expansiva causó tal estruendo que acabó destrozando ventanas y tejados (la presión de las ondas sonoras fue de 10 a 20 veces superior que el valor necesario para producir algún daño). Hubo miles de heridos y por suerte nadie falleció. Quizás si la entrada se produjera con un ángulo mayor (15-20º de inclinación), el efecto hubiera sido mucho más demoledor aunque es posible que la fase final de la explosión se produjera sobre la ciudad. La curiosa afición que tienen los rusos de poner videocámaras en sus coches permitió captar el fenómeno desde muchos puntos de vista lo que seguramente convertirá a este gran pedrusco espacial, bautizado como el meteorito de Cheliábisnky, en el más conocido desde el de Tunguska, en 1908. De hecho, este tipo de impactos se estima que acontecen cada 100 años.

meteoroide de Chelyabinsk

Fotografía del meteoroide de Chelyabinsk en el momento de máxima liberación de energía

Zona de caída del Meteorito de Chelybisnk

Área de impacto del Meteorito de Chelyabinsk

La máxima liberación de energía se produjo en el momento de la desintegración de la roca. Durante la entrada en la atmósfera, la fricción frena y calienta el objeto que la atraviesa al mismo tiempo que la capa de aire que lo rodea se comprime y se vuelve ardiente. Parte de esta energía radiada hacia el objeto produce su fragmentación lo que facilita un mayor contacto con la masa candente de aire incrementando la erosión del cuerpo sólido que finalmente puede terminar explosionando y desintegrándose cuando la diferencia de presiones entre sus extremos es tan grande como para generar una fuerza capaz de superar la tensión que mantiene cohesionado al meteoroide.

Trayectoria del meteoroide

Estimación de la trayectoria seguida por el meteorito (en verde). En rojo área de detección del radar de Krasnoyarsk para el que fue invisible el meteoroide.

A pesar de la coincidencia entre el paso del asteroide 2012 DA 12 y el meteorito de Cheliábinsky los expertos han descartado que haya relación entre ambos. La principal argumentación para negar cualquier nexo es el de las diferentes direcciones de los dos objetos lo que sus órbitas son diferentes. Sin embargo, un reciente estudio da cabida a la especulación de que ambos asteroides pudieron pertenecer a uno mayor que se fragmentó en el pasado.

Queda para el debate si hubo entre los acontecimientos de Tunguska y Chelyabinsk  alguno o algunos impactos que fueran mayores.  También queda para la discusión nuestra capacidad para detectar objetos de este tipo, invisible a nuestros satélites y observatorios terrestres (como ha quedado demostrado con los radares rusos). El escaso ángulo del meteoroide respecto al sol y su pequeño tamaño han hecho que impactara sin que antes ningún sistema de detección logrará localizarlo (aunque el Meteosat captó su entrada además de detectores de sonidos de baja frecuencia y sensores del gobierno de Estados Unidos). Esto cuanto menos, como pasó en el caso de lo ocurrido en Tunguska en 1908, vuelve a incidir en el inquietante hecho de nuestra falta de defensas ante amenazas de este tipo. Ya no es que  podamos hacer poco para anular el impacto, además nos encontramos ante la incertidumbre de la caída de una roca sideral totalmente inesperada.

NEOs, pedruscos siderales amenazantes

Los NEOs son restos de cometas y asteroides que por las fuerzas gravitacionales han ido a parar en las cercanías de nuestro planeta y por lo tanto con alguna probabilidad de impactar contra la Tierra.

Los NEOs se han dividido en dos grupos, uno es el de los NEC (cometas cuya órbita es cercana a la terrestre) y el otro es el de los NEA (asteroides con órbitas cercanas a la terrestre). Los asteroides NEC se dividen a su vez en:

Asteroides Apollo: asteroides con una órbita de semieje mayor que la del de la órbita terrestre, aunque con una excentricidad suficiente en la mayoría de los casos para que haya una intersección entre ambas órbitas. Entre estos cuerpos celestes se encuentra Sísifo, un asteroide de 10 kilómetros de diámetro, tamaño suficiente para borrar a la especie humana si impacta contra la Tierra.

Asteroides Atón: asteroides con órbitas de semiejes mayores más pequeños que la terrestre pero con una excentricidad que puede hacer que ambas órbitas se crucen. Dentro de este grupo está el famoso 99942 Apophis del que se ha dicho que puede impactar con nuestro planeta en 2029 o 2036 tras sufrir el efecto gravitacional de nuestro planeta (1 posibilidad entre 45000 posibilidades). Este potencial peligro ha sido totalmente descartado por la NASA recientemente.

Asteroides Amor : objetos con una órbita que pueden pasar cerca de nuestro planeta pero raramente cruzarla. La mayoría de estos asteroides potencialmente peligrosos son restos de asteroides mayores existentes en el Cinturón de Asteroides.

Los NEOs tienen una gran variedad de formas y tamaños. Los menores de 200 metros suelen ser una sola pieza mientras los de diámetro mayor están formados por varios fragmentos que forman un conjunto cohesionado por las fuerzas gravitacionales entre ellos.  Nuestra atmósfera evita que la mayoría de los NEOs menores a 50 m impacten con virulencia contra la corteza terrestre. Diariamente, caen tantos meteoritos de este tipo sobre la Tierra que la materia sumada de todos ellos es de unas 100 toneladas.

A partir de los 50 metros para arriba, la destrucción ocasionada por el  impacto de un meteorito es peligroso y va incrementándose con el tamaño. Veamos  las probabilidades de impacto y daños ocasionados por estas grandes rocas espaciales (Chapman, 2007).

  • Menos de 0,3 m de diámetro de diámetro: equivalente a una explosión de 2 toneladas de TNT. No pasa de la atmósfera superior. Cada año caen mil. Bólido que deja una estela luminosa en el cielo nocturno.
  • Entre 0,3 y 1 metro de diámetro: equivalente a unas 100 toneladas de TNT. No pasan de la atmósfera superior, aunque algunos meteoritos disgregados pueden llegar a la corteza terrestre. Cada año caen unos 400. Se produce un bólido que genera una luminosidad cercana a la del sol durante segundos.
  • Entre 1 y 3 metros de diámetro: tienen una energía de 2 kilotones. Se disgregan en la parte superior de la atmósfera. Cada año unos 2 objetos de este tipo son capturados por nuestro planeta. Producen una explosión cegadora.
  • Entre 3 metros y 10 metros de diámetro: el calor producido por el rozamiento con la atmósfera superior disgrega a estos cuerpos planetarios liberando una energía de 100 kilotones. La explosión es colosal y la onda expansiva puede ser tan energética como para romper ventanas. El impacto de los restos sobre el terreno tiene un efecto mínimo.
  • Entre 10 metros y 30 metros de diámetro: liberan una energía de 2 megatones. La probabilidad de que impacte contra la tierra un asteroide de este tipo es del 40%. Estallan en la estratosfera ocasionando una onda de choque capaz de derribar árboles y tirar abajo casas de madera varios kilómetros a la redonda. En regiones pobladas ocasionaría bajas humanas.
  • Entre los 30 y 100 metros de diámetro: energía liberada de 80 megatones cuando explotan en la parte baja de la atmósfera o muy cerca de la superficie terrestre . El daño ocasionado afectaría a una pequeña región y puede dejar un cráter de 1 kilómetro de diámetro. Probabilidad de que impacte un asteroide de este tamaño contra la Tierra es de 1%.
  • Entre los 100 y 300 metros de diámetro:  equivalente a una liberación de energía de 2000 megatones. Impacta contra la corteza terrestre dejando un cráter de 5 kilómetros. Tsunamis  de 100 metros de altura, debastación de cientos de kilómetros a la redonda y muchas víctimas. Hay un 0,2% de probabilidad de que caiga en cualquier parte de la Tierra.
  • Entre 300 metros y 1 kilómetro de diámetro: con una energía de 80000 megatones afectan a una gran zona. Si cae en el mar los tsunamis anegarían una extensa franja de costa. Produce daños en todo el planeta, extendiendo sus efectos sobre la atmósfera y produciendo un cambio climático. 0,02% es la probabilidad de impacto.
  • Entre 1 y 3 kilómetros de diámetro: 1,5 millones de megatones. Capaz de producir extinciones masivas de especies, cambios climáticos y ecológicos intensos y duraderos. Destruiría nuestra civilización y perecería gran parte de la  población humana mundial. La probabilidad de un impacto de este tipo es de 1 entre 50000.
  • Entre 3 y 10 kilómetros de diámetro: 100 millones de megatones serían suficientes para llevarse por medio a nuestra especie y la mayor parte de la vida terrestre.  Existe una posibilidad entre un millón de que algo así ocurra.

asteroide

Para cuantificar el peligro de impacto con uno de estos asteroides se usan dos escalas: la escala de Turín y la escala técnica de Palermo.

La Escala de Turín se divide en 10 valores, cada uno asociado con un color. El valor cero está asociado al blanco y el valor  comprendido entre 8-10 (máximo, colisión segura de consecuencias globales) pertenece al color rojo. En medio, el color verde representa una peligro leve, el amarillo moderado y el naranja una amenaza. En el eje vertical se indica la energía cinética liberada por el meteorito en Megatones y en el eje horizontal la probabilidad de colisión. Cuanto más arriba en la gráfica, las consecuencias del impacto del meteorito afectarán a una mayor región del planeta.

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Escala de Turín

Es una escala reciente ya que se presentó en 1995 en la Conferencia de las Naciones Unidas tras ser ideada por Richard P Binzel, un científico del M.I.T.

La Escala Técnica de Amenaza de Palermo  es logarítmica (base 10) y por lo tanto continua.

Los mayores asteroides conocidos oscilan en dimensiones desde los 900 kilómetros de diámetro de Ceres (considerado un planetoide) a los más de 500 kilómetros de Palas y Vesta hasta los 50 kilómetros.  Se ha estimado que existen unos 30 que superan los 200 kilómetros de diámetro, 700 que miden más de 50 kilómetros de diámetro y  un millón  los que tienen un diámetro entre 1 kilómetro y 100 metros.  Sin embargo, la gran mayoría se localizan en el llamada Cinturón de Asteroides, con unas órbitas que no representan peligro, aunque estas puedan ser alteradas por efectos gravitacionales o impactos entre asteroides.

Se han localizado unos  400000 NEOs en el Sistema Solar interno con unos diámetros comprendidos entre unos pocos metros y varios cientos de kilómetros (Armagh Observatory, Ferrán Claudín, 2008), esta cifra se reduce a 4000 según la Universidad de Pisa . Otras estimaciones, como las hechas con el telescopio espacial WISE , han calculado unos 21000 asteroides mayores de 100 metros cercanos a  nuestro planeta de los que solo conocemos 5200.  De estos los más peligrosos son los que tienen unas órbitas cercanas a la Tierra o que cruzan a la órbita de traslación de nuestro planeta.  Cualquier de estos objetos se consideran potencialmente peligroso a partir de un acercamiento a la Tierra de 7 millones y medio de kilómetros.  Se ha estimado en 800 los que potencialmente podrían causar algún daño (PHA) (Potentially Hazardous Asteroids). Cada semana o cada pocos meses, un asteroide pasa a una distancia de entre 200000-100000 kilómetros de la Tierra según investigaciones del Space Research Institute. http://en.rian.ru/analysis/20130531/181439126/Russians-Propose-Space-Billiards-for-Planetary-Defense.html

NEOs

Asteroides que se acercarán a la Tierra en los próximos 200 años. Fuente: NASA.gov.

Objetos cercanos a la Tierra

Mapa del sistema solar interno donde pueden apreciarse los 379084 cuerpos identificados (NEO) hasta agosto de 2007. Los cuerpos oscilan entre unos pocos metros y un pequeño planeta. Los puntos en verde son asteroides que no representan peligro; los puntos amarillos son asteroides cercanos a la Tierra pero que no cruzan su órbita; en rojo, los asteroides cercanos a la Tierra que cruzan su órbita.

Métodos de prevención

En la actualidad no existe ningún artefacto o invención que nos garantice tener un escudo anti-asteroides. Lo que si es posible es estudiar el cielo como hacen los astrónomos asociados al programa “Spaceguard Survey” a la búsqueda de NEOs que puedan impactar con la Tierra y de esta manera prevenir y disminuir, en la medida de lo posible, los efectos adversos provocados por la caída del meteorito. Otra iniciativa parecida es la de ATLAS (Asteroid Terrestrial-Impact Last Alert System).

“Catalina Sky Survey”, otro de estos programas, descubre cada año 600 NEAs con la ayuda de los telescopios de Arizona y Australia. Desde mediados de la primera década del siglo XXI, estas observaciones han permitido detectar hasta un 90% de los asteroides cercanos a la Tierra mayores de 1 kilómetro de diámetro que han sido catalogados por la NASA.

En Hawai se ha puesto en marcha uno de los 4 telescopios Pan-STARRS telescopes. Es el segundo en mayor número de detecciones de NEA, hasta 256 en todo 2012, la mayoría de un diámetro de cientos de metros.

Con la construcción en Chile del Large Synoptic Survey Telescope (LSST) se detectarán objetos en movimiento, sin embargo a pesar de sus más de 8 metros de diámetro tendría dificultades para encontrar asteroides como el caído en  Cheliábinsky. Tardará años en catalogar la mayoría de los asteroides con un tamaño superior  a los 140 metros.

Por otro lado, se hace necesaria una mayor inversión en nuevas sondas que rastreen el cielo en busca de estos pequeños cuerpos celestes. Una de esas futuras sondas es la que se podría poner en funcionamiento en 2018, El Telescopio Espacial Centinela del Espacio perteneciente a la Fundación B612 escanearía el Sistema Solar más cercano hasta una distancia similar a la órbita de Venus. Con su ayuda se podría en 6 años y medio conocer hasta el 90% de los asteroides más cercanos a la Tierra. Algunas estimaciones hablan de que el Centinela del Espacio podría descubrir hasta el 50% de los asteroides mayores de 50 m de diámetro.

Las líneas de las ideas que de momento se manejan para diseñar un futuro sistema de protección planetaria contra NEOs son:

Fragmentar el NEO: mediante láser, misiles nucleares o colisiones con sondas se destroza al objeto dejando restos menores a 30 metros. Se puede aplicar a asteroides compactos menores de 100 metros. Los efectos azarosos de una generación de objetos más pequeños no evita los efectos del impacto aunque pueda reducir su destrucción global cambiándola por otra más localizada en pequeñas regiones o ciudades. Otro de los problemas es la enorme velocidad del NEO muy superior a la velocidad óptima para que se produzca el efecto de la detonación nuclear lo que hace que tenga que ser introducido en el cuerpo del cometa o asteroide antes de su activación.

Desviar el NEO: es un método menos dramático. Consiste en apartar de la trayectoria de colisión al NEO usando sondas que desplacen al NEO una vez que se han acoplado a él o interaccionar con él gravitacionalmente.  En este caso se tendría que localizar con más de un año de antelación al asteroide o cometa con una órbita de colisión. También se puede usar la fuerza bruta de una desviación con el lanzamiento de un objeto que altere la órbita.

Las naves  necesitarían un sistema inteligente de navegación automática capaz de maniobrar con mucha precisión en las horas previas al acercamiento sin ayuda externa ya que las distancias a la que se encontrasen, las grandes velocidades a las que viajasen  y el intervalo de tiempo en el que tomasen decisiones  impiden que sean guiados desde la Tierra. Los escenarios en los que se puede encontrar una de estas sondas es muy variable lo que obliga a que el sistema de navegación automática pueda ser lo suficientemente inteligente para resolver sobre la marcha situaciones cuyas soluciones no han sido programadas.

Captura del NEO:

La NASA está diseñando una misión (Impactor for Surface and Interior Science (ISIS)) cuyo objetivo será el de hacer blanco en un asteroide de 500 metros de ancho llamado 1999 RQ36 tras pasar el “impactador” alrededor de Marte.  Además de datos sobre el efecto del impacto en la superficie del asteroide,  la composición interior del asteroide, gracias a los materiales despedidos tras el choque con el proyectil que lo “bombardeará”, también se tendrá información de la leve variación de la órbita del asteroide. Estos cambios serán estudiados gracias a otra sonda (OSIRIS-Rex) que se encontrará orbitando alrededor de 1999 RQ36. Esta información será muy importante para diseñar futuras sondas que tengan el fin de ir mejorando la manera de desviar cualquier NEO que amenace nuestra tranquilidad.

Más arriesgada es la misión ARM (Asteroid Retrieval Mision) cuyo objetivo será atrapar un asteroide y situarlo en órbita alrededor de la Luna. La misión se realizará en dos etapas:

Primer paso: una sonda de gran masa (casi 20000 kg) atrapará un pequeño asteroide de un diámetro inferior a los 7 m con una enorme bolsa que se cerrará alrededor del pedrusco. El enorme peso de la sonda necesario para la captura es compensado con la poca masa del combustible empleado en la propulsión de la nave. Empleará gas xeón, tetróxido de dinitrógeno y MMH en su propulsión iónica.  La misión programada para la próxima década, se tomará con calma ya que el viaje durará entre unos 6 y 10 años.  Tras la selección del asteroide, el acercamiento sincronizándose con su rotación y la captura, la nave arrastrará a la roca hasta el punto L2 de Lagrange, , del sistema Luna-Tierra, sobre la cara oculta de nuestro satélite. Eso ocurrirá en la década de los 30.

Captura del asteroide

Captura del asteroide

asteroide con astronauta

Los astronautas llegando al asteroide

Segundo paso: astronautas de la NASA en la nueva nave Orión se desplazarán hacia el asteroide. Problemas relacionados con la búsqueda infructuosa del asteroide que se acerque al adecuado, el tiempo necesario para finalizar la misión, la inexperiencia en viajes tripuladas de larga distancia y el escaso presupuesto crean serias dudas sobre la viabilidad del proyecto.

Esta misión con la que se pretende reiniciar los viajes tripulados espaciales podría tener su continuidad en la explotación minera de asteroides. Existen algunas iniciativas para llevar a cabo estas actividades mineras. Planety Resources se sitúa en la línea de salida dispuesta a ser la primera empresa en explorar un nuevo campo de extracción de materias primas.  Grandes magnates, entre los que destacan Larry Page  y Eric Schmidt (Google), James Cameron o Richard Brason, han apostado por esta idea cuyos autores forman un grupo variopinto entre los que se encuentran un astronauta y varios ingenieros que han trabajado en la NASA y los fundadores de la Fundación del Premio X, Peter Diamandis y Eric Anderson . Han ideado un proyecto en tres fases. En la primera, telescopios espaciales sondearán el espacio más cercano para hacer una catalogación de todos los asteroides que puedan observar. En un segundo paso, se lanzarían sondas hacia los asteroides más interesantes para inspeccionarlos a fondo y analizar su composición posándose en ellos y perforándolos. Es posible que se diseñen para que vuelvan a la Tierra con muestras. Finalmente, tras hacer una última selección, misiones robóticas se enviarían a los asteroides de mayor interés comercial con el objetivo de iniciar la perforación y extracción de minerales para posteriormente traerlos a la Tierra. Unos 10 años es el plazo fijado para ver los primeros resultados de la actividad minera.

Deep Space Industries es el nombre de otra compañía que se quiere sumar a esta caza  de rocas siderales.

Así imaginan el futuro de la minería espacial en Deep Space Industries

Así imaginan el futuro de la minería espacial en Deep Space Industries

A pesar de los enormes beneficios y la necesidad imperiosa de localizar nuevas fuentes de materias primas lo cierto es que son enormes los riesgos de estos proyectos y muchas las lagunas que dejan las elucubraciones con las que se han trazado sus lineas maestras. Cualquier imprevisto, es de suponer que surgirán muchos, elevará todavía más los costosos gastos. Las empresas necesitan beneficios en un corto espacio de tiempo y son poco tolerantes a las grandes desviaciones de los objetivos fijados, algo que es normal en las organizaciones públicas, más adaptadas a los largos plazos  sin estar tan agobiadas por la presión financiera.  Otra de las dudas es saber la reacción de los mercados ante la llegada de los minerales. ¿Puede desestabilizar los precios? ¿Cuál será la reacción de los especuladores? ¿alteraría estos cambios los beneficios esperados por los empresarios y por lo tanto terminaría arruinando el proyecto de explotación minera espacial?

Se me vienen a la cabeza tres imágenes. Una es la del peso que sobre la economía española tuvo el oro traído de las tierras conquistadas en América ; otra es la película “La mujer en la Luna” (Frizt Lang) , en la que los banqueros conspiraban contra el primer viaje a la Luna porque temían que el oro que traerían de allí arruinaría sus negocios. Por último, el Planeta Asturias de la película “Acción Mutante” (Alex de la Iglesia).

Aunque a estas alturas, el escepticismo sobre grandes planes espaciales es alto, solo hay que ver en que han quedado los planes de viajes tripulados a Marte, turismo espacial o del regreso a la Luna…, el espacio será siempre el camino marcado para el progreso de la humanidad en los próximos siglos. Ahí fuera existe un espacio infinito para la expansión y cambio de la especie humana.

Para más información:

Blog de Daniel Marín.

Blog Naukas.

Blog Microsiervos.

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