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Un año desde que Voyager 2 salió del Sistema Solar

17 noviembre 2019 Deja un comentario

El 5 de noviembre de 2018, Voyager 2 atravesaba la heliopausa convirtiéndose en la segunda nave espacial humana que de manera probada viajaba por el espacio interestelar o lo que actualmente creemos que es el límite del Sistema Solar. Antes, en 2012, la sonda gemela Voyager 1 había hecho lo mismo. Ambas partieron de la Tierra en 1977, separadas por unas dos semanas, con el objetivo de acercarse a los planetas más lejanos y conocerlos mejor. Ahora se alejan en el espacio interestelar y seguirán haciéndolo más allá de la existencia de la Tierra.

A 18500 millones de kilómetros de la Tierra

La sonda Voyager 2 se ha alejado de su punto de partida hasta situarse a una distancia de 18500 millones de kilómetros, a unas 17 horas a velocidad luz. En su trayecto se acercó a planetas hasta entonces estudiados con la precisión que permite una de estas sondas, a pesar de su limitada tecnología en comparación con la actual donde un teléfono móvil tiene una capacidad miles de veces mayor que la del ordenador que controla estas naves. Júpiter, Saturno, Urano y Neptuno fueron los gigantes gaseosos visitados por Voyager 2 que se separo de su gemela Voyager 1 en Saturno ya que esta se dirigió hacia los límites del Sistema Solar de manera directa.

Ilustración que muestra la situación de las Voyager fuera de la heliosfera. NASA.

Resumen realizado en noviembre de 2018 por la NASA de los hitos alcanzados por la sonda Voyager 2. Ilustración de la Nasa.

El momento de entrada en el espacio interestelar fue detectado por los científicos que siguen la misión después de registrar un cambio brusco en la densidad de plasma gracias a los sensores de ondas de plasma (PWS) y el espectrómetro de plasma (PLS), solo activo en Voyager 2. Se pasó de uno más caliente a otro más frío que empieza a ser conocido ahora gracias a estas naves espaciales. Además se registró un ascenso muy intenso de rayos cósmicos con los instrumentos subsistema de rayos cósmicos, el de detección de partículas cargadas con baja energía, y el magnetómetro,

La frontera parece que es clara, simétrica y define perfectamente la heliosfera, región esférica como una burbuja bajo la influencia del Sol y las partículas que este libera formando vientos solares con partículas ionizadas a alta temperatura. Esto demuestra que en cierta manera tenemos un espacio que se puede explicar con las propiedades de cualquier fluido, con sus zonas bien definidas y diferenciadas pero no del todo uniformes dentro de una misma región tal y como podemos ver en una masa de agua marina.

Ilustración que muestra el recorrido de Voyager 2 en unidades astronómicas. NASA.

En este gráfico se puede apreciar los resultados del PLS que usa la corriente eléctrica del plasma formado por las partículas procedentes del Sol para medir la velocidad, densidad, temperatura, presión y flujo del viento solar. Se puede apreciar el drástico cambio en el numero de partículas de la heliosfera que impactan contra el detector a partir del 5 de noviembre, hecho que sorprendió a los científicos de la misión por no esperar una transición más pausada. Esta evidencia junto al incremento de los rayos cósmicos prueban que la sonda ha entrado en otro tipo de región. Imagen de NASA.

Sin embargo, existe discrepancia a la hora de definir lo que es la heliosfera, a pesar de estas evidencias, porque las naves todavía siguen bajo el campo gravitatorio solar. Por otro lado, el espacio que separa a estos artefactos de la Nube de Oort, región de la que se cree que proceden los cometas que atraviesan el Sistema Solar y otros pequeños objetos, todavía es tan grande como para tener que esperar varios siglos hasta alcanzarla y unos 30 mil años para atravesarla. Se supone que esta se encuentra en el Sistema Solar a una distancia estimada entre las 1000 y 100000 unidades astronómicas. De alguna manera, el modelo de la heliosfera podría ser parecido al de otros líquidos estratificados en varias capas como la atmósfera o la columna de agua de un océano o un lago. Quizá el cosmos sea un enorme fluido con sus condensaciones en forma de planetas y estrellas. En 2024 partirá de la Tierra una nueva misión de la NASA, IMAP,  cuyo objetivo será el de estudiar mejor este límite.

Se ha estimado que las Voyager dejarán de emitir información cuando su combustible atómico se agote totalmente,  a partir de 2025, aunque las antenas de la red de espacio produndo (DSN) seguirán registrando su camino hacia las profundidades del cosmos, un  viaje que durará miles de millones de años porque el espacio interestelar es casi tan vacío y monótono como fuera de nuestra comprensión en su extensión. Se puede decir que estas naves seguirán existiendo después de que nuestra especie desaparezca y el planeta Tierra sea engullido por el Sol. Con permiso de otras misiones y cohetes lanzados  con anterioridad, entre los que cabe destacar a las dos Pioneers (10 y 11) ,  las Voyager se han convertido en los objetos que más se han adentrado en los confines del universo y en los únicos que han resistido para captar y transmitir los datos que lo constatan. También es a misión espacial que más tiempo ha durado, 42 años de momento.

Para más información:

https://voyager.jpl.nasa.gov/

https://www.nasa.gov/mission_pages/voyager/index.html

https://www.nasa.gov/mission_pages/sunearth/index.html

Una potente llamarada solar se dirige hacia la Tierra

La mayor llamarada solar cargada de partículas ionizadas llegará a la Tierra este martes 24 de enero. El fogonazo fue observado a las 3:59 GMT por la Solar Dynamic Observatory de la NASA.  La procedencia de la eyección de partículas es la mancha solar 1402, una región que ha ido incrementando su actividad.  Ha sido clasificada dentro del rango M9, uno de los mayores, aunque está en un nivel medio. Es la mayor en 7 años.

Momento en el que se produjo la explosión en la superficie del Sol tomado por la sonda GOES-15.

El peligro de las denominadas eyecciones de masa coronal se encuentra en el efecto que sus partículas pueden tener sobre el campo magnético terrestre y como consecuencia los daños que pueden ocasionar sobre nuestra tecnología que usa la electricidad. Los aparatos eléctricos más expuestos a estas tormentas solares son los satélites, tan importantes en el mundo de hoy en día. También es de gran importancia observar el comportamiento del Sol para proteger a los astronautas que se encuentran en la Estación Espacial Internacional y a los que en el futuro tendrán que adentrarse en el espacio profundo.

En los últimos días la Tierra ha recibido otros fogonazos de menor intensidad generados en otras manchas solares en el momento que la rotación del Sol los dejó orientados hacia nuestro planeta.

En estos momentos, el Sol se halla en la mitad de uno de sus ciclos solares de 11 años (Ciclo 24). En 2013 alcanzará el máximo de actividad dentro de ese ciclo.

Los efectos de la bocanada de masa coronal la sentiremos entre el 24 y el 25 de enero. Las auroras boreales serán todo un espectáculo cuando la ionosfera se cargue con las partículas procedentes del Sol.

Astrónomos de la NASA descubren tres de los más pequeños exoplanetas conocidos

12 enero 2012 2 comentarios

Ya lo decíamos hace unas semanas, los datos de Kepler están empezando a dar los resultados esperados. En estos últimos días han aparecido varias  noticias sobre nuevos exoplanetas descubiertos gracias al telescopio espacial de la NASA.

Recreación artística de los nuevos planetas descubiertos. NASA/JPL

Recreación artística de los nuevos planetas descubiertos. NASA/JPL

Más pequeños que la Tierra

El hallazgo más reciente relacionado con Kepler es el de tres nuevos planetas extrasolares de un radio que es la mitad del de nuestro planeta. Hasta ese punto está llegando el alcance de los cuerpos celestes que el telescopio pueda detectar a muchos años luz de distancia.  Exactamente ese radio es 0,78, 073 y 0,58 veces el de la Tierra. Orbitan alrededor de la estrella KOI-961, una enana roja cuyo diámetro es 1/6 del Sol, un 70% más grande que júpiter. Son planetas rocosos, parecidos a Marte en tamaño pero no en temperatura, ya que estos no están muy alejados de su sol; tardan dos días en dar una vuelta alrededor de KOI-961 (estrella de Barnard). Por lo tanto, pocas son las probabilidades que existen para la habitabilidad de estos nuevos mundos llamados KOI-961.01, KOI-961.02 y KOI-961.03.

Excelente comparación entre los planetas solares (Marte y la Tierra) y algunos planetas extrasolares descubiertos con el telescopio espacial Kepler. La gama de tamaños hace pensar en lo mucho que desconocemos y las enormes posibilidades de que existan muchas Tierras por encontrar o "cazar".

Kepler nos ha vuelto a sorprender con estos planeta rocosos;  hasta ahora la mayoría de los 700 exoplanetas conocidos son gaseosos. Es posible que la “fauna” planetaria sea más variada a partir de ahora. Esperemos que caiga una buena granizada de este tipo de pequeños planetas terrestres de los que se empieza a sospechar su gran abundancia en nuestra galaxia.

Además de los datos proporcionados por Kepler se han usado otros obtenidos con observatorios en tierra (observatorio del Monte Palomar y observatorio de W.M. Kent (Hawai))  . Han participado astrónomos del “Instituto de la NASA de la Ciencia de Exoplanetas” .

Con estos 3 exoplanetas, ya son 9 los que han sido confirmados con los datos de Kepler. La revolucionaria lista no ha hecho más que empezar. Estén atentos, esto es como la lotería, todavía falta que salgan varios premios gordos.

Kepler encuentra una nueva Tierra a 600 años luz de distancia

5 diciembre 2011 1 comentario

La NASA ha confirmado que ¡POR FIN!, Kepler ha encontrado el primer planeta dentro de la llamada zona habitable existente alrededor de la estrella que orbita. Y decimos por fin, porque hace años  se envió al espacio este telescopio a bombo y platillo anunciando que iba a descubrir nuevas Tierras igual que si fueran setas en primavera.  Quizás, no había que ser impaciente. Ahora se empiezan a ver los resultados. La dificultad estriba en el número de observaciones que deben hacerse para confirmar o desmentir la posible existencia.

Representación artística de Kepler-22

Tras algunos falsas alarmas con el notición del primer exoplaneta dentro de la zona habitable, esta noticia parece ser la definitiva si descontamos la de dos planetas recientemente descubiertos en una zona que bordea la región apta para la vida caldeada por una estrella más pequeña y fría que el Sol.

Comparación entre el Sistema Solar y el sistema planetario de Kepler-22

El exoplaneta hallado, dentro de una serie de más de  1000 cuerpos  celestes que podrían ser nuevos planetas extrasolares descubiertos por Kepler (un 89% más de los actualmente conocidos), ha entrado en un reducido grupo de 10 posibles candidatos de las llamadas nuevas Tierras y es el primero en una zona habitable de una serie de 54 posibles zonas pendientes de confirmar desde febrero de 2011.

Le han puesto el nombre de Kepler-22b.  Se encuentra a 600 años luz de distancia. Su órbita de traslación, alrededor de un sol muy parecido al nuestro, tiene un periodo de 290 días, a una distancia un 15% menor que la que separa Tierra-Sol, pero con una estrella que emite un 25%  menos de energía que el Sol (perfecto para mantener una temperatura como la de nuestro planeta). Dobla en tamaño a la Tierra y se desconoce si es predominantemente  líquido, sólido o gaseoso.

William Borucki, el investigador principal que dirige la misión desde  el Centro de Investigación Ames de la NASA, ha dicho que la primera detección de Kepler-22b se produjo 3 días después de estar operativo el telescopio. En verano de 2010 lo observaron por tercera vez en uno de sus tránsitos. Con Kepler se han podido estudiar los brillos de 150000 estrellas. La luz que emiten fluctúa cada vez que se interpone un planeta entre el telescopio y la estrella. Al menos se tienen que registrar tres de estas variaciones para comprobar que existe ese planeta. En estas observaciones se está usando el telescopio espacial Spitzer y telescopios en tierra solo durante un periodo de tiempo en primavera, intervalo en el que es visible la zona de estudio, comprendida entre la Constelación del Cisne y Libra .

Un golpe astronómico

Kepler-22b es la noticia que desde hace años estábamos esperando. Los científicos de la NASA han sabido esperar el tiempo suficiente y ser muy precavidos para no caer en otro enorme fiasco.  Pero lo que se puede avecinar, sin caer en triunfalismos futbolísticos, puede cambiar el concepto que hasta ahora teníamos del universo. Prepárense para el tremendo golpe que nos va a dar nuevamente el estudio de los astros.  De los 1094 posibles nuevos planetas que hasta ahora ha detectado Kepler, 207 tienen un tamaño aproximado al de la Tierra, 680 entran en el grupo de las Super-Tierras, 1181 son del tamaño de Neptuno, 203 son de unas dimensiones similares a Júpiter y 55 son mayores que este planeta.  Y esto amigos, solo es el fruto del trabajo comprendido entre mayo de 2009 y septiembre de 2010.  El bombazo puede ser enorme cuando se confirme con más tránsitos estudiados (sobretodo de candidatos con mayores órbitas) que planetas con un tamaño parecido al nuestro hasta  otros que son 4 veces mayores, pueden ser muy abundantes… OJITO, ¡en LA GALAXIA!

El número de posibles nuevas Tierras y Super-Tierras no ha parado de crecer con los nuevos datos conocidos en febrero. El del primer tipo se ha incrementado un 200% y el del segundo un 140%.  Y si a esto le sumamos la posible existencia de vida en satélites asociados a grandes planetas, es para empezar a plantear que quizás estemos viviendo en un vecindario bastante animado.

Espera que me siento

Esta noticia me ha dejado un poco noqueado. Hay que asimilar estos datos y esperar a su confirmación. Pocas veces, la astrofísica nos ha dado una noticia como la que hoy la NASA ha divulgado a través de su web. Kepler, buen nombre para este fantástico invento, acaba de pulverizar cualquier teoría sobre la existencia de vida inteligente o posible contacto con civilizaciones extraterrestres. Esto es comparable al gol de Iniesta en la final de la Copa del Mundo.

Las sondas STEREO permiten conocer mejor las explosiones de plasma solar

La NASA ha hecho público en una conferencia, celebrada hoy en Southwest Researcher Institute (Colorado), unas investigaciones realizadas con los datos procedentes de las sondas STEREO en su órbita alrededor del Sol.  Estas indagaciones han sido resaltadas por su repercusión en el conocimiento de las eyecciones de plasma solar que producen las tormentas solares.

Las llamaradas solares vienen acompañadas de emisiones de miles de millones de toneladas de plasma que se expanden por el espacio. Cuando una de estas nubes baña la Tierra se producen unas alteraciones electromagnéticas visibles en las auroras boreales y en los casos más intensos, apagones y destrucción de aparatos eléctricos.

El seguimiento de la evolución de una de estas nubes que captó la sonda STEREO-A, en Diciembre de 2008, dio a los científicos de la NASA la solución a 40 años de incógnitas alrededor de la manera en la que el plasma solar se expande.

Posición de las sondas STEREO en diciembre de 2008 cuando se produjo la emisión de plasma solar que fue captada.

Eyecciones muy poco brillantes

La gran cantidad de gas procedente del sol no es fácilmente detectable ya que su brillo se debilita rápidamente a medida que se adentra en el Sistema Solar. Cuando pasa por Venus su luminosidad es miles de millones de veces menor que la de la Luna. Al llegar a la Tierra es casi transparente.

Tras dos años y medio de análisis, se ha logrado perfeccionar el modelo que describe la propagación del plasma solar y predecir con más exactitud el tiempo en el que recorrera el espacio que separa al Sol de la Tierra, variable importante para las estimaciones hechas del tiempo espacial.

La NASA busca prevenir los daños de una gran tormenta solar

A mediados del siglo XVIII la red de comunicaciones telegráficas fueron destrozadas por una de las tormentas solares más potentes de todos los tiempos. Todavía hoy en día no se sabe muy bien en qué lugar de la escala poner esa llamarada de partículas solares que produjeron una enorme sobrecarga eléctrica.

Las tormentas solares afectan a las redes eléctricas. NASA

¿Qué ocurriría si algo así pasara mañana?

La hipertecnologizada sociedad occidental actual quedaría paralizada por un evento parecido y nada improbable conocida la naturaleza cíclica de los mecanismos físicos del Sol. Aunque el Astro Rey en estos momentos están entrando en uno de los periodos de mínima actividad (estimado por el número de manchas solares) es en los extremos de estas oscilaciones cíclicas dónde parece encontrarse el mayor peligro de intensas tormentas solares. Podemos imaginar ciudades apagándose durante semanas o meses después de varios días de fuertes irradiaciones solares, tiempo suficiente para arreglar las averías. La navegación aérea y marítima se dificultaría mucho ante la imposibilidad del uso del GPS. Internet desaparecería y las telecomunicaciones quedarían reducidas drásticamente. Las operaciones bancarias y financieras se limitarían a las transacciones en metálico. La Era de la Información quedaría hecha añicos y nuestra vida cotidiana sería alterada.

En 2008 se estimó el daño en un desastre similar a 20 huracanes como el Katrina.

El peligro se puede contrarrestar mediante la previsión de estar tormentas solares y desconectando redes eléctricas, transformadores, satélites y aparatos tecnológicos durante cortos periodos de tiempo antes de que los efectos electromagnéticos alcancen la Tierra. En eso andan los técnicos del Laboratorio del Tiempo Espacial del GSFC. Sus modelos tridimensionales de la heliosfera  a partir de datos recogidos por sondas de la NASA que son procesados por un superordenador, permitirán estar mejor prevenidos. A partir de esa información se puede saber a que planetas y sondas serán alcanzados por los fogonazos de partículas solares y cuándo se producirán esos impactos. Estas predicciones no tienen precedentes en la corta historia de los pronósticos del tiempo espacial.

Especial peligro corren los astronautas expuestos a dosis muy altas de radiación, varias veces mayor a los trabajadores de centrales nucleares.  La NASA tiene especial cuidado en contabilizar la dosis de estas radiaciones a la que van recibiendo los astronautas.

2012 está señalado como el año en el que el Sol nos puede dar algún susto con alguna bocanada de iones que apunte hacia nuestro planeta.

Programa del 19-2-11

20 febrero 2011 2 comentarios

Programa de hoy presentado por Juan Alberto, aunque se pudo escuchar la voz de Luis Domingo en la biografía de Nikolas Tesla que radió para los oyentes de “El Aleph”. La vida de un genio incomprendido cuyos descubrimientos todavía no han sido explotados o puestos en práctica en su mayoría. A continuación, Mayre Santana relató la formación de un fósil de dinosaurio. El siguiente espacio estuvo dedicado al espacio. Daniel Marín nos trajo las noticias más interesantes relacionadas con la astrofísica y la astronáutica de las últimas semanas; El punto final lo puso la privatización de las cajas de ahorro con Jose Crespo dando su opinión sobre esta medida del Gobierno.

A la salida nos encontramos con el escenario de la gala del carnaval ya terminado y con los últimos ensayos para su puesta en marcha. El día soleado y el mar todavía con signos del temporal que ha azotado las costas de Canarias esta semana.

Como reflexión final de este día, un artículo de Antonio Muñoz Molina publicado en el “Muy” de este mes. “El único tiempo verbal en el que se conjuga la felicidad es el presente”. Eso, a vivir el presente con pasión y usando todos los sentidos. La radio, este vicio, a pesar de no dar un céntimo, tiene eso, la felicidad de crear y vivir ese presente. Como dice el estudio de la Universidad de Harvard comentado por Molina, sólo se puede ser de verdad feliz mientras uno se concentra en lo que está haciendo sin añoranzas del pasado ni temor del futuro.

“El Aleph” lo puedes escuchar en “esRadio-Gran Canaria” los sábados entre las 12-13 horas. Si están en Gran Canaria puedes escucharnos en el conjunto de frecuencias en las que emite “esRadio”. Internet también permite escuchar el programa en www.avenidafm.com.

Puedes descargar aquí este programa.

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