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Adiós a Cassini, una sonda especial para “El Aleph”

14 septiembre 2017 Deja un comentario

El próximo 15 de septiembre, la sonda Cassini desaparecerá en el interior de Saturno.  Hace 20 años se lanzó junto a su compañera Huygens. En aquella época los que formábamos “El Aleph” éramos unos jovenzuelos que hacían un programa semanal en Radio Tamaraceite Onda Parroquial. Empezamos en verano de 1997, en octubre Cassini-Huygens comenzó su largo viaje. Comentamos la noticia en uno de aquellos programas. Un tercio de nuestras vidas es lo que duraría aquel largo viaje… Un tiempo inmenso para un joven. Lo que no sabíamos es que ese intervalo de tiempo iba a coincidir con el de nuestra interrupción tras la primera temporada.  La segunda arrancó en enero de 2004, en junio de ese años se produjo la puesta en órbita de Cassini-Huygens alrededor de Saturno. Al año siguiente, en enero de 2005, seguimos con atención la entrada de Huygens en Titán; ahora las cenizas de su compañera se dispersarán en los abismos gaseosos y líquidos del gran planeta entorno al que ha orbitado durante todos estos 13 años.

La misión que en un principio iba a durar unos 4 años, sobrepasó ampliamente esas expectativas y la de nuestra segunda etapa en la radio.

20 años más tarde, es imposible no sentir una nostalgia lírica por la “vieja” sonda Cassini que va camino de pulverizarse mientras su recuerdo inspira el recuerdo  buenos momentos con sus ilusiones y sueños que fueron.

Últimos momentos

Oficialmente la entrada de Cassini en la atmósfera de Saturno será conocida en la tierra a las 10:30 UTC. Antes se ha despedido del satélite Titán, tantas veces fotografiado en sus pasadas , acercándose mucho para impulsarse en lo que será su último trayecto. Las primeras informaciones enviadas por la sonda serán registradas a las 11:54 UTC. En un último intento de aprovechar el excelente trabajo de la máquina, su antena se mantendrá orientada hacia la Tierra y se activarán los propulsolres de la nave para contrarrestar la enorme gravedad de Saturno, frenando así la caída hacia el interior del planeta (35 km/s y 15 º de inclinación), disminuyendo el rozamiento que finalmente será tan intenso como para pulverizar a la nave. El tiempo que pueda mantenerse operativa servirá para acceder a una parte oculta y desconocida del gran gigante gaseoso.

Sus sensores del campo magnético, plasma, gas y polvo de los anillos registrarán valiosos datos sobre los campos gravitatorios y magnéticos del planeta; composición de los anillos tomando directamente muestras de las partículas heladas y fotografias de los anillos y las masas gaseosas desde la mayor cercanía nunca antes alcanzada.

Pluma eyectada por un geiser de Encélado. (NASA/JPL)

Emulara en su desaparición  dentro del gigante gaseoso (denominada Gran Final) a la sonda Galileo, otro orbitador exitoso de la NASA con el que se estudió Júpiter entre finales del siglo pasado y el inicio de este. La decisión de su eliminación se debe, por un lado, al inminente agotamiento de su combustible hecho que dejaría a los técncos de la NASA sin capacidad de control de la nave. Por el otro lado, existe la posiblidad de que Cassini caiga en Titán o Encélado con el peligro de contaminación biológica.

La gran actividad hidrotermal descubierta en Encélado fue uno de los grandes descubrimientos de esta misión que tuvo que ser redefinida para estudiar con más detenimiento una luna helada aparentemente con nula actividad geológica. Como consecuencia de las observaciones de las grandes plumas expulsadas desde el interior de la corteza del planeta se ha especulado sobre la existencia de un gran océano en su interior y la posibildad de existencia de algún tipo de forma biológica.

Magnífica infografía en la que se hace un sinopsis de los 13 años y 294 órbitas de Cassini visitando los satélites de Saturno (NASA/JPL).

Los 13 años de la exploración llevada a cabo con Cassini han permitido estudiar casi medio año de Saturno, un planeta con un periodo de traslacion de 30 años. Ha sobrevolado el planeta desde el solsticio de invierno en su hemisferio norte hasta el de verano. Descubrió que en Saturno como en nuestro planeta hay cambios estacionales observables en su atmósfera como por ejemplo la aparición de grandes tormentas.

Resumen de la misión con algunas cifras sobre sus aspectos más destacados como los 635 GB de datos científicos recogidos que han permitido la publicación de 3948 artículos científicos (NASA/JPL).

Miles de científicos e ingenieros de 27 nacionalidades y de dos generaciones distintas han participado en esta misión legendaria e inolvidable para todos los amantes a la astronomía. Aquí una selección de las maravillosas fotos con las que Cassini nos ha fascinado.

HASTA SIEMPRE CASSINI (no tenemos ni la poesía cósmica de Sagan ni el arte musical de Vangelis para escribir un post a la altura de esta máquina).

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