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Adiós a Cassini, una sonda especial para “El Aleph”

14 septiembre 2017 Deja un comentario

El próximo 15 de septiembre, la sonda Cassini desaparecerá en el interior de Saturno.  Hace 20 años se lanzó junto a su compañera Huygens. En aquella época los que formábamos “El Aleph” éramos unos jovenzuelos que hacían un programa semanal en Radio Tamaraceite Onda Parroquial. Empezamos en verano de 1997, en octubre Cassini-Huygens comenzó su largo viaje. Comentamos la noticia en uno de aquellos programas. Un tercio de nuestras vidas es lo que duraría aquel largo viaje… Un tiempo inmenso para un joven. Lo que no sabíamos es que ese intervalo de tiempo iba a coincidir con el de nuestra interrupción tras la primera temporada.  La segunda arrancó en enero de 2004, en junio de ese años se produjo la puesta en órbita de Cassini-Huygens alrededor de Saturno. Al año siguiente, en enero de 2005, seguimos con atención la entrada de Huygens en Titán; ahora las cenizas de su compañera se dispersarán en los abismos gaseosos y líquidos del gran planeta entorno al que ha orbitado durante todos estos 13 años.

La misión que en un principio iba a durar unos 4 años, sobrepasó ampliamente esas expectativas y la de nuestra segunda etapa en la radio.

20 años más tarde, es imposible no sentir una nostalgia lírica por la “vieja” sonda Cassini que va camino de pulverizarse mientras su recuerdo inspira el recuerdo  buenos momentos con sus ilusiones y sueños que fueron.

Últimos momentos

Oficialmente la entrada de Cassini en la atmósfera de Saturno será conocida en la tierra a las 10:30 UTC. Antes se ha despedido del satélite Titán, tantas veces fotografiado en sus pasadas , acercándose mucho para impulsarse en lo que será su último trayecto. Las primeras informaciones enviadas por la sonda serán registradas a las 11:54 UTC. En un último intento de aprovechar el excelente trabajo de la máquina, su antena se mantendrá orientada hacia la Tierra y se activarán los propulsolres de la nave para contrarrestar la enorme gravedad de Saturno, frenando así la caída hacia el interior del planeta (35 km/s y 15 º de inclinación), disminuyendo el rozamiento que finalmente será tan intenso como para pulverizar a la nave. El tiempo que pueda mantenerse operativa servirá para acceder a una parte oculta y desconocida del gran gigante gaseoso.

Sus sensores del campo magnético, plasma, gas y polvo de los anillos registrarán valiosos datos sobre los campos gravitatorios y magnéticos del planeta; composición de los anillos tomando directamente muestras de las partículas heladas y fotografias de los anillos y las masas gaseosas desde la mayor cercanía nunca antes alcanzada.

Pluma eyectada por un geiser de Encélado. (NASA/JPL)

Emulara en su desaparición  dentro del gigante gaseoso (denominada Gran Final) a la sonda Galileo, otro orbitador exitoso de la NASA con el que se estudió Júpiter entre finales del siglo pasado y el inicio de este. La decisión de su eliminación se debe, por un lado, al inminente agotamiento de su combustible hecho que dejaría a los técncos de la NASA sin capacidad de control de la nave. Por el otro lado, existe la posiblidad de que Cassini caiga en Titán o Encélado con el peligro de contaminación biológica.

La gran actividad hidrotermal descubierta en Encélado fue uno de los grandes descubrimientos de esta misión que tuvo que ser redefinida para estudiar con más detenimiento una luna helada aparentemente con nula actividad geológica. Como consecuencia de las observaciones de las grandes plumas expulsadas desde el interior de la corteza del planeta se ha especulado sobre la existencia de un gran océano en su interior y la posibildad de existencia de algún tipo de forma biológica.

Magnífica infografía en la que se hace un sinopsis de los 13 años y 294 órbitas de Cassini visitando los satélites de Saturno (NASA/JPL).

Los 13 años de la exploración llevada a cabo con Cassini han permitido estudiar casi medio año de Saturno, un planeta con un periodo de traslacion de 30 años. Ha sobrevolado el planeta desde el solsticio de invierno en su hemisferio norte hasta el de verano. Descubrió que en Saturno como en nuestro planeta hay cambios estacionales observables en su atmósfera como por ejemplo la aparición de grandes tormentas.

Resumen de la misión con algunas cifras sobre sus aspectos más destacados como los 635 GB de datos científicos recogidos que han permitido la publicación de 3948 artículos científicos (NASA/JPL).

Miles de científicos e ingenieros de 27 nacionalidades y de dos generaciones distintas han participado en esta misión legendaria e inolvidable para todos los amantes a la astronomía. Aquí una selección de las maravillosas fotos con las que Cassini nos ha fascinado.

HASTA SIEMPRE CASSINI (no tenemos ni la poesía cósmica de Sagan ni el arte musical de Vangelis para escribir un post a la altura de esta máquina).

Programa del 26 de marzo de 2011

26 marzo 2011 1 comentario

Primavera, luz equinoccial… La energía con la que nos recibe la mañana nos da fuerzas para iniciar un nuevo programa de “El Aleph” a pesar de que a última hora uno de los invitados nos haya comunicado que no asistirá al estudio. Reordenación de la escaleta, repartimos los 55 minutos entre las diferentes secciones y listo. No problem!!!

Todos preparados, un último repaso al esquema, cortes, música, micrófonos -tú el del cable negro, yo el del rojo- y empezamos con los sonidos de la semana y Daniel Marín y sus “Noticias espaciales”; en los quince minutos de este repaso informativo astronáutico y astrofísico que cada mes hacemos, nos fuimos a la Luna para hablar de su acercamiento a la Tierra, de ahí saltamos a Titán, volvimos a la Tierra en la Soyuz TMA-01M, saltamos de allí a los lejanos exoplanetas de atmósfera metálicas y regresamos al sistema solar para terminar este viaje espacial en Mercurio a lomos de la sonda Messenger.

Mayre Santana nos trajo esta semana al bambiráptor como el género elegido para la serie “Dinosaurios”.

El físico de la ULPGC Jesús García Rubiano nos explicó algunos aspectos básicos de la energía nuclear, tan presente estos días por el accidente de la central nuclear de Fukushima.

Finalizamos el programa con un nuevo hallazgo paleontológico comentado por Luis Domingo y el posible rescate financiero de Portugal del que habló José Crespo.

La primavera también ha llegado a Austria por lo que nos contó José tras el programa, adiós al terrible invierno. Por aquí, eso del invierno es casi una anécdota.  El que aquí escribe se dio un baño de sol en el sur de esta isla, una buena manera de celebrar el inicio de la nueva estación.

El Aleph, cada sábado en www.avenidafm.com entre las 12-13 h (GMT +1).

Pica  para descargar el programa.

Llueve en el ecuador de Titán

O eso al menos es lo que aseguran desde la web de la NASA. Por primera vez se ha observado algo que podría indicar lluvías en latitudes bajas del satélite de Saturno Titán.  Una fotografía tomada por la sonda Cassini a finales de 2010 ha permitido encontrar un oscurecimiento de la región ecuatorial lo que ha sido asociado a su humedecimiento debido a la caída de hidrocarburos líquidos (metano). Este zona está cubierta por desiertos lo que viene a indicar su aridez. La precipitaciones de ahora tienen también otra lectura, la de la constatación de estaciones en Titán pero los ritmos de estos cambios estacionales serían distintos que en nuestro planeta.

Equinoccios y solticios

Nubes ecuatoriales de Titán

Saturno tarda 30 años en dar una vuelta completa al sol y en su camino la incidencia de los rayos solares va cambiando. Los intervalos de tiempo entre equinoccios y solsticios de Saturno se prolongan mucho y con ellos la duración de las estaciones. Titán forma parte del sistema de Saturno por lo que está influenciado por los mismos cambios de incidencia de la luz solar.  En Agosto de 2009, este conjunto entró en un equinoccio. Las consecuentes variaciones de temperatura en el ecuador del satélite han modificado su dinámica atmosférica. La evaporación de metano ha producido nubes y estas se han extendido por el ecuador de Titán dando lugar a las citadas precipitaciones. Se ha formado un anillo ecuatorial de nubes igual que el existente todo el año en el ecuador terrestre.  Esta banda de nubes se va desplazando en Titán hacia latitudes mayores conforme el sol se dirige hacia el norte o hacia el sur.

Otra de las piezas que se ha conseguido encontrar es la de la existencia de canales secos en la zona ecuatorial. Se ha especulado con la posibilidad de que fueran restos de un clima más húmedo del pasado. Con este nuevo descubrimiento lo más acertado sería pensar que son huellas de las lluvias primaverales que caen en Titán cuando llega la primavera.  Hasta ahora se han localizado grandes volúmenes de hidrocarburos líquidos en las zonas polares.

Mares y lagos cerca del polo norte de Títán

Titán se enfría y contrae

La superficie de Titán está marcada por cadenas paralelas de montañas. El relieve tan abrupto de esta satélite de Saturno podría tener su explicación en la contracción que sufrió cuando se enfrió.

Nuevos datos obtenidos gracias al sonar de Cassini han permitido saber más acerca del proceso que generó esas cadenas montañosas. 

Titán se está enfriando lentamente debido a la pérdida del calor inicial y a la desintegración de sus isótopos radiactivos. Con el tiempo, parte del océano que hay bajo la superficie se congelará, las capas de hielo más superficiales aumentarán su espesor y se plegará mientras el satélite se contrae.

El modelo obtenido con los datos del radar de Cassini ha permitido entender este proceso único en un cuerpo helado del Sistema solar. En otros satélites del Sistema Solar exterior hay relieves parecidos pero  son originados por  los movimientos de las placas tectónicas o por otros procesos geológicos. En cambio los accidentes geográficos de Titán parecen estar dominado por las contracciones y engrosamientos de su corteza.

Relieve de Titán

Mosaico formado por las imágenes obtenidas con el radar de Cassini. Se puede apreciar el relieve de una zona perteneciente al hemisferio norte del satélite. Los colores más cálidos indican las mayores alturas y los más fríos las depresiones. La altura mayor tiene 600 metros y la menor -800 metros.

 En nuestro planeta un fenómeno parecido dio lugar, tras la contracción de la litosfera, a los Montes Zagros en Irán.

El modelo hecho por científicos del Instituto Tecnológico de Pasadera además de explicar los movimientos tectónicos de Titán ha permitido deducir cómo podría ser su interior. Su núcleo está formado por capas de hielo, líquido y roca. A mucha profundidad se localizaría una capa a una alta presión de hielo de agua, sobre esta capa habría un océano de agua y amonio y la parte menos profunda estaría rellenada por una mezcla de hielo y agua. Incluso podría haber un gran océano subterráneo. Las capas van siendo más frías a medida que nos alejamos del centro. La de menos profundidad estaría a 94 ºK. Esa temperatura produce un congelamiento parcial del océano que se encuentra cercano a la superficie y un aumento del grosor de la capa de agua helada externa que además se pliega y contrae. También se genera un incremento de la presión a la que están sometidas estas capas.

Desde que se formó Titán, hace unos 4000 millones de años, su interior ha perdido una cantidad significativa de calor. Todavía sigue liberando cientos de gigavátios. Según el modelo el enfriamiento produjo una reducción del radio de la luna (unos 7 kilómetros menos) y una disminución de un 1% de su volumen.

La historia geológica de Titán parece ser distinta a la del resto de los satélites de Saturno. La explicación de esa diferencia se podría encontrar en la existencia de un gran océano interior compuesto por agua y amonio.

La NASA piensa mandar un barco a Titán

23 diciembre 2009 1 comentario

Sonda Cassini hacia Titán

Científicos de la NASA planean enviar un pequeño barco a Titán, una de las lunas de Saturno, para que investigue las grandes cuencas de metano líquido que hay en su superficie. Si el proyecto sigue adelante, se trataría de la primera “embarcación extraterrestre” y la primera exploración de un mar fuera del planeta. El proyecto está bajo estudio desde hace dos años y en las próximas semanas se espera que la agencia espacial norteamericana lo anuncie formalmente. La idea se ha discutido en los últimos días en la conferencia de la Unión Estadounidense de Geofísica en San Francisco (AGU, por sus siglas en inglés), el encuentro de estudiosos de la Tierra más importante del mundo. Según apunta la BBC, la sonda Cassini, de la NASA, ha orbitado alrededor de Saturno durante más de cinco años y ha demostrado que Titán es un gran lugar para explorar. La misión consistiría en lanzar el bote al espacio en una nave en 2016, aunque debido al largo viaje, no estaría navegando en Titán antes de 2023. Ellen Stofan, miembro del equipo de investigadores: “La historia de la exploración humana de la Tierra es una historia de navegantes y marineros, y creo que la idea de que podamos explorar por primera vez un mar extraterrestre es alucinante para la mayoría de la gente” Según los expertos, los descubrimientos que se puedan hacer en Titán podrían tener relevancia para el estudio de nuestro planeta y permitirían a los científicos estudiar procesos climáticos similares bajo circunstancias muy diferentes.

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